Det mener eksperter på venezuelansk politikk, som tror visepresident Maduro forsøker å kopiere sjefens offensive retorikk og angrep på opposisjonen.

— Forandret stil

— Maduro er blitt utpekt til Chávez' arvtaker, og nå inntar han den rollen aktivt. Han forbereder seg på et presidentvalg i nær fremtid, sier Carmen Beatriz Fernandez fra selskapet DataStrategia.

Hun mener det er tydelig at visepresidenten har forandret stil etter at det i høst ble klart at Chávez' kreftsykdom hadde forverret seg.

— Maduro pleide å fremstå roligere og mer moderat. Men nå ser det ut til at han etterligner Chávez rolle og forsøker å virke mer stridslysten, sier hun.

- Kosmisk støv

Også Luis Vicente Leon fra meningsmålingsinstituttet Datanalisis tror visepresidenten forbereder seg på et maktskifte.

— Han trenger å bekrefte lederskapet sitt, siden det kan bli et tema i en valgkamp i nær framtid, sier Vicente Leon.

Han peker på at Madura stadig oftere kritiserer det venezuelanske borgerskapet og USAs imperialisme. I tillegg har visepresidenten skrytt av at opposisjonen ble knust til «kosmisk støv» i guvernørvalget nylig.

Dette er en formulering som tidligere har vært flittig brukt av Chávez.

- I respirator

Under valgkampen i høst forsikret Hugo Chávez velgerne om at han var kvitt kreftsykdommen han har kjempet mot i lang tid.

Men 10. desember måtte han dra tilbake til Cuba for ny behandling. Der gjennomgikk han sin fjerde kreftoperasjon.

Tidligere denne uken skal han ha fått pusteproblemer, og den spanske avisen ABC meldte søndag at Chávez var lagt i respirator.

Det har versert en rekke rykter om den sosialistiske presidentens helse siden han dro tilbake til Cuba. Det er sågar blitt hevdet at han er død, og før helgen valgte datteren hans å imøtegå ryktene på Twitter.

— Respekter familien min og respekter mitt folk fullt ut. Nok løgner! Vi er ved fars side, skrev Maria Gabriela Chávez i en melding der hun forsikret at Chávez er i live og kjemper for å bli frisk.

- Kun én president

Nicolás Maduro avviser selv at det ligger an til et maktskifte og understreker sin lojalitet til Chávez.

— Jeg er bare en visepresident. Vi har én president, og det er Hugo Chávez Frias, sa han i en tale i delstaten Tachira nylig.

Han klarte ikke å overbevise den borgerlige opposisjonen i landet, som i likhet med ekspertene tror Maduro forsøker å etterligne den karismatiske og svært taleføre Chávez.

— Herr Maduro, landet forventer mer av deg enn en dårlig kopi av sjefen din, het det i en uttalelse fra opposisjonskoalisjonen Demokratisk enhet før helgen.

Må sverge

Chávez skal egentlig tas i ed for en ny presidentperiode 10. januar. Men det er usikkert hva som vil skje hvis han er for syk til å stille opp.

Tidspunktet kan i utgangspunktet ikke utsettes, men grunnloven sier ikke noe om hvor eden skal avlegges. Dermed har det oppstått rykter om at venezuelanske høyesterettsdommere vil bli fløyet til Cuba for å høre Chávez sverge fra sykesengen.

Hvis Chávez må gi tapt for sykdommen eller trekke seg som president, må det holdes nyvalg. De viktigste kandidatene vil etter alt å dømme bli Maduro og Henrique Capriles, som tapte for Chávez i presidentvalget i høst.