• Han må ikke undervurderes, sier Robert Fowler. Han ble holdt fanget i 130 dager av Mokhtar Belmokhtar, som trolig står bak kidnappingen av 13 Statoil-ansatte.

Den tidligere canadiske ambassadøren, Robert Fowler, ble i 2008 kidnappet i Niger av Mokhtar Belmokhtar, som av flere er blitt trukket frem som en mulig bakmann for kidnappingen av de Statoil-ansatte i Algerie.

— Han er ikke en stor mann, men han er en sterk mann. Han er den absolutt ubestridte leder, sier Robert Fowler.

Fowler ble kidnappet da han var FNs utsendte i Niger, og ble holdt som gissel i 130 dager. Han levde blant skorpioner, slanger og opplevde sandstormer, han fikk elendig mat og ble stadig trakassert av veldig unge terrorister. 30 gisseltakere passet på dem.

Nettene var iskalde, dagene ofte brennende hete, beskriver han i et intervju gjengitt av Paris Match.

- Hater land og state

Robert Fowler insisterer: Gisseltakerne må ikke undervurderes.

De er uhyre godt trent, vant med lite, utholdende og veldig disiplinerte. Han møtte blant annet Belmoktar, som han beskriver som iskald, kalkulerende og med jernvilje.

— Jeg mistenker at de har etterretningsfløyer og at de stadig er på utkikk etter nye måter å fange vestlige og sette Vesten i et forlegent lys, og forvirre hvilke alternativer man har. Det er akkurat det de gjør nå, sier Fowler i et intervju som er gjengitt av CNN .

Til The Global and Mail forteller Fowler at han oppfattet Belmoktar som en tøff og hedret leder.

Han beskriver Belmokhtar som en enøyd, skjeggete mann med svart, krøllete hår og med et arret ansikt, som var sterkt opptatt av å gjennomføre en jihad mot Vesten.

Han hadde kommandoen for en nidkjær organisasjon som har som mål å innføre et religiøst regime over så mye territorium som mulig, sier Fowler.

— De hater land og stater. Alt dreier seg om Guds herredømme på jorden. De ønsker seg ikke et land - de ønsker seg verden. De vil at verden skal bli styrt av Gud igjennom den strenge og kompromissløse anvendelsen av sharia.

Forsøkte å bygge sak

Fowler ble kidnappet sammen med diplomaten Louis Guay.

Etter at de ble frigitt i april 2009, har Fowler ved gjentatte ganger blir avhørt av Royal Canadian Mounted Police [ den nasjonale politietaten i Canada ]. De har forsøkt å bygge en straffesak mot Belmokhtar ved å samle tekniske bevis fra gislene.

Men politiet hadde liten sjanse for å lykkes.

— Jeg tror ikke jeg ser han i Kingston Pen [ Canadisk fengsel ], sier Fowler.

Smugler og banditt

Belmokhtar antas å være i 40-årene, og er av algerisk opprinnelse. I slutten av tenårene, rundt 1990, reiste han til Afghanistan hvor han tjenestegjorde i en afghansk treningsleir under den sovjetiske okkupasjonen, i følge Aftenposten.

Senere har han vært beryktet for smugling av sigaretter, narkotika og stjålne biler over hele Sahara. Han har gått under kallenavnet «Mr. Marlboro». Han er kjent for å finansiere sine operasjoner ved kidnappinger og løsepenger.

I et av de lekkede Wikileaks-dokumentete fra 2007 beskriver det amerikanske utenriksdepartementet Belmokhtar mer som en smugler enn som en ideologisk kriger. Han er mer en opportunistisk og banditt enn hva han er en jihadist, ifølge dokumentene.

Samme år skal Belmoktar tilhengere ha drept fire franske turister i Mauritania. To måneder senere skal gruppen ha stått bak skyting mot den israelske ambassaden i hovedstaden Nouakchott.

Amerikanerne har ifølge LA Times vært på jakt etter Belmokhtar i flere år - han skal blant annet ha bidratt til å smugle inn opprørere i Irak, som skulle kjempe mot de amerikanske styrkene.

Blodets undertegnere

Belmokhtar hadde i årevis hatt en sentral posisjon innen terrornettverket al-Qaidas nordafrikanske gren, al-Qaida i islamsk Maghreb (AQIM).

I fjor røk den enøyde algerieren imidlertid uklar med andre ledere, angivelig etter å ha blitt fratatt kommandoen over sin egen brigade.

Belmokhtar brøt ut og sendte 6. desember ut en video der han kunngjorde at han hadde opprettet sin egen gruppe, Blodets undertegnere.