– Et stort antall kvinner og barn holdes som gisler av væpnede menn, sa Pakistans viseinformasjonsminister Tariq Azim Khan på en pressekonferanse torsdag og la til at de blir brukt som menneskelige skjold.

– Det er mellom 50 og 60 væpnede personer som tilhører den harde kjerne inne i moskeen, sa den pakistanske innenriksministeren Aftab Sherpao.

Ifølge ministeren er de bevæpnet med Kalasjnikov-geværer, granater og brannbomber.

– Lidenskap for hellig krig

De væpnede opprørerne skal være livvaktene til lederen av Den røde moské, Abdul Aziz, som ble pågrepet da han forsøkte å rømme i burka onsdag.

Ifølge Aziz er det 14 menn væpnet med Kalasjnikov-geværer inne i moskeen, og rundt 850 studenter, deriblant 600 kvinner. Andre opererer med langt lavere tall.

Den religiøse lederen benekter at de bruker folk som menneskelige skjold.

– De blir ikke brukt som menneskelige skjold, vi har bare gitt dem lidenskap for hellig krig, sa Aziz i et TV-intervju torsdag, før han senere samme dag ble framstilt for retten.

Minst 1.100 studenter skal allerede ha overgitt seg, og Aziz ba torsdag resten av sine tilhengere om å gjøre det samme.

– Svertekampanje

Torsdag kveld sa en av lederne for Den røde moské, Abdul Rashid Ghazi, at han er innstilt på å forlate moskeen, men at han trenger litt tid til å forberede seg.

Han sa også at det har foregått en svertekampanje for å få folk til å tro at det er væpnede grupper blant studentene som har forskanset seg i moskeen.

– Det går an å undersøke om de har noen forbindelse til forbudte organisasjoner, sa Ghazi i et telefonintervju.

– De som ikke har det, burde få gå, sa han videre.

Pakistanske styrker økte torsdag presset mot studentene ytterligere, men det var lite som tydet på at den forventede stormingen av moskeen var nært forestående.

Styrkene sprengte blant annet flere hull i de ytre veggene av bygningen som huser både moskeen og en religiøs skole for kvinner. De avfyrte også en serie varselskudd, og studentene svarte med å skyte og kaste granater mot sikkerhetsstyrkene.

Provoserende aksjoner

Sammenstøtene mellom studenter og pakistanske sikkerhetsstyrker har kostet mange mennesker livet. Ifølge pakistanske myndigheter er i alt 19 personer drept under sammenstøtene de siste tre dagene, deriblant to soldater og en journalist. Men øyenvitner og uavhengige observatører tror at dødstallene kommer til å stige, melder DPA.

Over 200 personer skal dessuten være såret.

Liberale politikere har i månedsvis bedt president Pervez Musharraf om å slå ned på de to brødrene som driver moskeen og deres Taliban-lignende bevegelse med tusener av religionsstudenter.

Studentene har de siste månedene gjennomført en rekke aksjoner mot det de oppfatter som vestlig dekadense, blant annet mot massasjeinstitutter der kinesiske kvinner arbeider. Det var bortføring av en gruppe kinesiske kvinner som utløste politiaksjonen mot moskeen.

Taliban

Blant dem som fortsatt er igjen inne i moskeen, antas det å være Taliban-opprørere fra stammeområdene nær grensen til Afghanistan, samt «hellige krigere» fra forbudte grupper i Pakistan.

Studenter som kom ut fra moskeen, sa det lå to døde personer og flere sårede inne i bygningen.

Andre studenter lovet at kampen for å innføre moskeens versjon av islamsk lov skal fortsette. Målet deres er et regime likt Taliban-regimet som styrte i Afghanistan fra 1996 og fram til den amerikanske invasjonen i 2001.

Pakistanske studenter sitter på området utenfor Den røde moské i Islamabad etter å ha overgitt seg. Torsdag hindret rundt 30 væpnede terrorister andre studenter moskeen å slippe ut, ifølge en pakistansk minister.
FAISAL MAHMOOD
En student overgir seg til politiet utenfor Den røde moské i Islamabad. Lederen av moskeen, Abdul Aziz, oppfordret torsdag studentene til å overgi seg. Ifølge Aziz befinner rundt 250 menn og rundt 700 kvinner seg fortsatt i moskeen.
FAISAL MAHMOOD