Den spede begynnelsen kan spores tilbake til 70-tallet hvor arkeologen Hans Gude Gudesen, forsket på hvordan man kunne lagre og finne igjen enorme mengder arkeologiske objekter. Han tok kontakt med Arne Halaas og Tor A. Ramstad ved NTNU (tidligere NTH) i Trondheim, som jobbet med henholdsvis matematikk og bildekompresjon.

Samarbeidet bidro til at datamiljøet ved NTNU utover 90-tallet ble ledende på søk, flere studenter ble engasjert i arbeidet.

Med utgangspunkt i kompetansen som ble bygget opp ble selskapet Fast Search & Transfer startet i 1997. Espen Brodin og John M. Lervik var de to første ansatte. I 1998 fikk John M. Lervik pris for den beste doktorgraden ved NTNU, og ble senere sjef i Fast.

Selskapets tjeneste for nettsøk alltheweb.com fikk mye skryt for hurtigheten og antall treff. Optimismen var på bristepunket, og i den overopphetede dotcom-tiden i 2000 ble Fast verdsatt til hele 30 milliarder kroner i det unoterte aksjemarkedet. Da dotcomboblen brast, fulgte verdien på Fast med. Selskapet ble notert i 2001.

Tapte markedskampen

Fasts teknologi av mange ble regnet for å være på linje med Googles, som ble startet i 1998. Men det var det amerikanske selskapet som vant kampen om markedet.

I 2003 solgte derfor Fast sin allmenne nettsøketjeneste til Overture for en halv milliard kroner, som senere ble kjøpt av Yahoo. I 2010 ble det kjent at Yahoo har lagt ned alltheweb.com.

Fast konsentrerte seg nå om søketeknologi rettet mot bedriftsmarkedet — som søk i bedrifters dokumenter, databaser samt nettsøk. Selskapet lyktes godt med dette, fikk fete kontrakter med profilerte selskapet som eBay, IBM og Microsoft. Selskapet gjorde det bra på børsen.

Kjøpt av Microsoft

Men i 2008 var det slutt. Da ble det norske teknologiselskapet slukt av Microsoft for 6,6 milliarder kroner. Programvaregiganten satser fortsatt kraftig på den norske teknologien, men aktiviteten i Norge er nå omdøpt til Microsoft Developement Center Norway.

Sammen med Forskningsrådet og en rekke universiteter i inn- og utland jobber senteret med å utvikle intelligent søketeknologi, som forstår brukerens søkevaner og nettpreferanser.

Aksjonærbråk og Økokrim-tiltale

Historien rundt Fast handler ikke bare om enestående teknologiutvikling, men også om aksjonærbråk hvor de omdiskuterte britiske investorduoen Robert Keith og Thomas Fussell kom på kant med store norske eiere.

I kjølvannet av salget til Microsoft kom det også frem uregelmessigheter ved regnskapene, blant annet skal det ha blitt ført høyere innekter enn det var grunnlag for. Lervik måtte gå av som sjef som følge av dette. NTNU-professor Bjørn Olstad overtok. Tidligere i år ble Lervik og en salgsdirektør i selskapet tiltalt av Økokrim for brudd på regnskapsloven og markedsmanipulasjon.