Pengene har rent i strie strømmer ut av Hurtigruten de siste årene. Men elven av tyske pensjonister som i går formiddag rant ut av «MS Polarlys» i Ålesund er et synlig tegn på at 2010 etter alle solemerker blir året da Hurtigruten tjener penger – for første gang på ni år.

Takket være ektepar som Eleonora og Gerecke Horst fra Mainz, er enkelte skip nå stappfulle både opp til og ned fra Kirkenes — selv midt på vinteren.

Ekteparet Horst kom med Hurtigrutens eget charterfly fra Düsseldorf til Bergen onsdag kveld, og er ivrige fotografer på akterdekket.

– Min kone drømmer om å se nordlyset, sier han. –Og sjansene er mye bedre om vinteren, sier kona.

Hegnar-suksess.

Det er naturens lek med lys og farger som trekker skarer med hvitt hår og flott kamera fra Tyskland og Storbritannia nordover.

«Jakten på lyset», som Hurtigruten kaller vintertilbudet, har sendt passasjertallet til himmels i den ellers syltynne sesongen.

På «MS Polarlys» husker ansatte godt at det bare kunne være to-tre turister om bord midt på vinteren.

Så skjønte Hurtigrutens markedsføringsapparat at vinteren kunne selge. Etter tre år med reklame, utvikling av opplevelsestilbud på land og en egen charterrute fra Tyskland, merker hotellsjef Roger Rasmussen på «Polarlys» at det virkelig monner: Da skuta kom frem til Trondheim i natt, lå passasjerer og sov i samtlige av de 225 lugarene.

Antallet rundreisepassasjerer, turister som tar turen fra Bergen til Kirkenes og tilbake på 11 dager, ligger an til å øke 45 prosent i årets første måneder.

De totale bookingtallene for 2010 er opp 21 prosent så langt.

–Det er en voldsom interesse i enkelte områder, som i Tyskland. Bookingen er skyhøyt over fjorårets, sier styreformann Trygve Hegnar.

-Heftige greier.

I fjor la han en kvart milliard på bordet for 20 prosent av selskapet, etter at bankene, staten og de gamle aksjonærene hadde spleiset på en ny start for Hurtigruten.

Aksjonærene ble nærmest nullet ut, og fikk mulighet til å kjøpe aksjer til 1 krone. Staten jekket opp Hurtigruteavtalen som nå gir selskapet rundt 390 millioner kroner i året, og bankene reforhandlet.

Nå ser Hegnars aksjekjøp ut til å bli en gullkantet investering.

Da 2009-tallene ble lagt frem i går, viste de 28,5 millioner kroner i minus før skatt. Det er et tap som får avisredaktøren til å juble.

– Det er ikke sikkert alle har skjønt det. Men resultatforbedringen er nesten 700 millioner kroner fra året før. Jeg har ikke vært borti noe lignende selskap som går fra 686 millioner til 28 millioner i tap. Nøkternt sett er det heftige greier. Og det blir veldig bra i år, sier Hegnar.

Oppsigelser.

Ryddegutten er tidligere Statoil-sjef Olav Fjell. Verst har det gått ut over Hurtigrutens ansatte på land i Norge og i utlandet.

– Vi har halvert bemanningen på land. Men oppslutningen i organisasjonen har vært helt rørende. Jeg har aldri vært et sted der folk er så stolte av produktet sitt og så innstilt på at selskapet må reddes, sier Fjell til Aftenposten. Han ser svært lyst på selskapets fremtid.

– Selv etter vintersatsingen vi har hatt nå, er det ikke mer enn at vi utnytter litt over halvparten av kapasiteten vår på årsbasis. Tradisjonelt var det tre måneder med inntekter og ni måneder uten. Nå får vi bedring, men vi har fortsatt plass til veldig mange flere. Det er det store potensialet for oss. Vi har fått ned kostnadene, får vi fylt båtene blir dette veldig bra.

– Og nå skal Hurtigruten bli en pengemaskin?

– Det er det som er meningen.

Ekteparet Horst på Polarlys fikk i alle fall valuta for pengene, med strålende solskinn over hvite fjell fra Ålesund til Molde i går ettermiddag. For dem fortsetter eventyret mot nord denne helgen.

For styreformann Hegnar fortsetter eventyret med tyske turister hele året.

– Det kommer til å gi et kjemperesultat i år, sier han til Aftenposten.