For oss som fulgte presidentdebattene for fire år siden, var det nesten underlig å se hvor dårlig Obama trivdes under den første av årets tre debatter. Han, som med retorisk ledighet og sterkt budskap fikk sin motstander den gang, John McCain, til å fremstå som en politisk trestokk, virket nå som om han ville være alle andre steder enn i debattarenaen i Denver.

Energien var det Mitt Romney som hadde. Det virket rett og slett som om han likte å være der han var.

En slik rollefordeling bryter totalt med det bildet mange amerikanere har av de to.

Jobber, jobber og jobber

Selvsagt har det noe med utgangspunktet å gjøre. I dag er ikke Barack Obama utfordrer med et håpsbudskap, men en sittende president med ansvar for en problematisk økonomi som bare langsomt bedrer seg. Kanskje for langsomt til at det holder til gjenvalg.

Og likevel: Ingen hadde på forhånd gjettet at det var Mitt Romney — denne noe fjerne og stive milliardæren med sine nedlatende uttalelser om trygdemottagere - som skulle gå ut av gårsnattens debatt med rykte på seg for å bry seg om de mange amerikanere som sliter med en gjenstridig virkelighet.

Ikke bare brukte Mitt Romney en rekke hverdagseksempler i debatten - nøye utvalgt fra avgjørende vippestater som Ohio - der presidenten ble mer professoralt belærende. Romney var også den av de to som uansett tema fikk hamret inn sitt eneste budskap:

Jobber. Jobber. Og jobber.

Utklassingssifre

Det er dette det dreier seg om i høstens valg. Den registrerte arbeidsløsheten er på 8,1 prosent, den virkelige langt større. Og her i USA minnes det stadig om at ingen sittende president siden Franklin D. Roosevelt er blitt gjenvalgt med slike tall.

Det finnes knapt en eneste kommentator som mener Obama vant debatten, selv ikke blant innbitte demokrater. Men mye verre for presidenten: De første målingene etterpå er like entydige, eksempelvis viste CNNs måling (blant registrerte velgere) at hele 67 prosent holdt Romney som vinner, bare 25 prosent Obama.

Dette er nærmest utklassingssifre i et velgerfolk som i utgangspunktet er delt på midten.

Andre tall fra de ferskeste målingene bør også bekymre Obama-kampanjen. Eksempelvis at Romney seirer over presidenten når velgerne blir spurt om hvem de tror vil være best til å håndtere spørsmål som statsgjeld, skatt og helsereform.

Det alvorligste tallet er likevel at 58 prosent mener Mitt Romney fremsto som den sterkeste lederen, bare 37 prosent svarer den som i de siste fire år har ledet USA.

Ledervalg

Et amerikansk presidentvalg er selvsagt et valg av politisk kurs, men i enda større grad er det et ledervalg. Og det er nettopp som en vellykket leder republikanerne forsøker å selge inn Mitt Romney. Barack Obama fremstilles systematisk som en som nok er flink med ord, men til gjengjeld ikke leverer de politiske varene.

Hvis den første presidentdebatten — nettopp om valgets viktigste tema - representerer et gjennombrudd for dette budskapet, er det meget urovekkende for demokratene. Helt til nå har mange av dem snakket om hvor «heldig» Barack Obama har vært med sin motstander. I går gjorde ingen det. Snarere ble det snakket om at Mitt Romney er blitt undervurdert som utfordrer til jobben i Det hvite hus.

Vanskelige vippestater

Så er det viktig å understreke at en debattseier ikke betyr at nøklene til presidentboligen nå gjøres klar for utlevering til Mitt Romney. Det er fortsatt en hel måned til valget - og det er en evighet i amerikansk politikk. Det vet selvsagt også republikanerne, men det som skjedde i Denver, har gitt dem troen på at en seier er mulig. Men det må skje i avgjørende vippestater, og i noen av de viktigste ligger Romney markert etter Obama.

Energien var det Mitt Romney som hadde. Det virket rett og slett som om han likte å være der han var.

En fjernsynsdebatt er ikke nok til å forandre dette velgerbildet. Vi vet at en slik debattseier vil virke mobiliserende på republikanere som allerede var i ferd med å resignere. Men det kan også virke mobiliserende på Obama-tilhengere som nå ser at det slett ikke er helt utenkelig med Mitt Romney i Det hvite hus. Og der vil de ikke ha ham.

Rusten Obama

Mitt Romney overrasket stort ved å vinne en presidentdebatt mot en antatt mye mer karismatisk Obama. Det er nok en av grunnene til at så mange fikk et annet syn på ham. En slik overraskelse kan imidlertid ikke gjentas. Derfor kan det nok være at det inntrykk mange her i USA våknet opp med i dag, vil falme noe. Også slike mekanismer har sin plass i en politisk kamp om verdens viktigste jobb. Flere kommentator har det siste døgnet pekt på at Barack Obama virket noe rusten som debattant under møtet med Mitt Romney. Det er i så fall ikke så rart. Det er hele fire år siden han sist debatterte - og da med John McCain. For sittende amerikanske presidenter deltar aldri i debatter. Det er forbeholdt valgkamper.