Hvis Chávez vinner valget, vil han kunne fortsette som statssjef fram til 2019.

Spørsmålet er om helsa holder. Chávez fikk operert ut en kreftsvulst i fjor sommer.

Siden den gang har han vært gjennom to nye kreftoperasjoner samt cellegiftkurer og strålebehandling. Han er blitt behandlet på Cuba og har derfor vært borte fra Venezuela i lengre perioder.

Selv sier presidenten at han er helt frisk, og han har ikke vist tegn til svekkelse i en valgkamp der han har holdt folkemøte på folkemøte og til stadighet snakket med mediene.

Men den utrettelige innsatsen har ikke skaffet ham noen klar ledelse på meningsmålingene. Riktig nok viser en fersk meningsmåling at Chávez leder med rundt 10 prosentpoeng, men ledelsen var dobbelt så stor for kort tid tilbake.

«Sentrumshumanist»

Motstanderen Henrique Capriles sier han er sikker på at han kan sette sluttstrek for Chávez' tid ved makten. Mens Chávez er klart venstreorientert og har dyrket forholdet til kontroversielle ledere som Irans Mahmoud Ahmadinejad og Cubas Raoul Castro, er det vanskeligere å plassere Capriles i en politisk bås.

Ifølge BBC kaller han seg «en sentrumsorientert humanist». Han har også uttrykt støtte til moderate, sosialdemokratiske ledere, som Brasils tidligere president Luiz Inácio Lula da Silva.

— Det Chávez ikke har greid å få til i løpet av de 14 årene han hittil har sittet ved makten, vil han heller ikke klare i løpet av de neste seks, sier Capriles.

Han er kandidat for en samlet opposisjon, som ved forente krefter håper å beseire den Chávez.

Avventer

Chávez er kjent for å bruke sterke retoriske virkemidler og ber velgerne «knuse borgerskapets desperate planer» ved å gi ham en klar valgseier. Han er likevel langt fra sikker på seier.

— Jeg bønnfaller dere om ikke å ta seieren på forhånd. Vi har ikke vunnet ennå, sa han nylig på et valgkampmøte i byen Maracay nord i Venezuela.

Chávez har innført en rekke sosiale støtteordninger og har fortsatt stor støtte i den fattige delen av befolkningen. Det sosiale programmet hviler imidlertid på inntektene fra Venezuelas betydelige oljereserver, og landet er derfor utsatt for svingende oljepriser.

Frykt for vold

Mange venezuelanere frykter at en knepen seier til en av kandidatene kan føre til konfrontasjoner og vold i et land der det ikke er langt mellom skytevåpnene.

Tre aktivister fra opposisjonen ble sist helg skutt og drept da de var på vei til et valgmøte for Capriles' tilhengere.

Opposisjonens talsmenn er også redde for at Chávez skal nekte å gå av, selv om Capriles skulle vinne klart. Chávez mener på sin side at det er opposisjonen som planlegger å slippe løs en voldsbølge når - han bruker ikke ordet «hvis» - Capriles taper.

Argentinas tidligere visepresident Carlos Alvarez, som leder et observatørkorps fra den søramerikanske samarbeidsorganisasjonen UNASUR, varsler tett overvåking av valget i Venezuela. UNASUR håper å kunne bidra til et fritt og rettferdig valg, sier Alvarez.