Velvet Williams er oppkalt etter en kake.

Morens favoritt, med bringebær og sjokolade og hvit glasur. Red velvet cake.

— Familien vår var fattig, og det å spise var den ene tingen vi kunne gjøre. Mat og familie og kjærlighet og lykke er tett knyttet sammen, sier Velvet.

Mat var kos, komfort, trøst, belønning. Det var limet som holdt tilværelsen sammen. Helt til det var det som slet alt sammen i stykker.

Vondt ble verre

Da Velvet var ti år gammel, skar legene bort begge bena til moren. Hun led av sterk diabetes, og var hjertesyk.

— Mamma fikk ikke skikkelig legehjelp før det var for seint. Hadde hun fått ordentlig oppfølging tidligere, kunne de kanskje ha hjulpet henne, sier Velvet.

Den vesle piken med navn fra en kake pleide moren i tre år, til hun døde – et nesten ubegripelig tungt løft for en 13-åring.

— Det var fryktelig vanskelig, og pappa var ikke i stand til å gjøre så mye, han har sine egne problemer, sier hun.

Etter at moren var borte, raknet Velvets lille verden. Faren har alkoholproblemer, klarte ikke å betale regningene, og mistet huset sitt. De flyttet inn hos tanten, som har psykiske problemer. Av og til slapp hun dem ikke inn, og de måtte sove ute om natten.

— Vi kunne ikke leve sånn, så jeg måtte gjøre noe, sier Velvet.

Hun droppet ut av skolen. Samtidig begynte hun å få problemer med helsen.

— Jeg så jo hvordan det var for mamma de siste årene. Jeg vil ikke ende opp som henne, det er min største frykt i livet. Men jeg ser jo at det er der jeg er på vei, sier Velvet.

Usunt liv

I dag er hun 25. Hun går på fire forskjellige medisiner, inkludert antidepressiver, og er sterkt overvektig.

Og hun har diabetes.

— Jeg forsøker å kutte ned på sukkeret, forsøker å gå litt tur. Spise mindre porsjoner, sier hun.

— Men maten her i sørstatene er jo feit og usunn. Det er en del av kulturen vår.

Vi sitter i det lille hjemmet deres, en nedslitt trailer på en ruskete tomt i delstaten South Carolina.

— Vet du hva min favorittsport er? spør plutselig faren John (51).

— Det er å løfte gaffelen, sier han og ler høyt.

Lever fem år kortere

Etter flere år med økende forskjeller, viser statistikkene at en ny tapergruppe i det amerikanske samfunnet utmerker seg: Fattige, hvite kvinner.

Fattige, hvite amerikanere har i flere år sakket akterut i forhold til andre grupper på mange felt. Men en studie kom nylig med et sjokktall – for hvite kvinner uten high school-utdanning har forventet levealder sunket med fem år mellom 1990 og 2008. De har nå kortere forventet levealder enn svarte kvinner i samme kategori.

— Det er skremmende, sier Velvet. – Det handler jo om meg.

Dette gjør at amerikanske kvinner ligger langt dårligere an i verdenssammenheng når det gjelder forventet levealder enn før. I 1985 var de på 14. plass på FNs ranking, i 2010 var de falt ned til 41. plass, helt sist blant vestlige land.

Helsesvikt

Et så stort fall er svært dramatisk. Det er vanligvis forbundet med store sosiale omveltninger, som revolusjon eller statskollaps. Etter kommunismens fall, falt for eksempel russiske menns levealder med syv år, skriver The New York Times.

Men hvorfor er det slik?

Eksperter her I USA har lansert flere teorier og diskutert heftig hva som kan være grunnen til det store negative utslaget hos fattige hvite kvinner.

Mange har pekt på helse; en epidemisk spredning av fedme, diabetes og medfølgende sykdommer som høyt blodtrykk. Mangel på helseforsikring er også en del av bildet – sykdommer blir ikke diagnostisert og behandlet tidlig nok – slik som var tilfellet med Velvets mor.

Velvet har ikke helseforsikring, og har ikke råd til å gå til spesialist til tross for sine problemer, og nesten halvparten av befolkningen i hennes økonomiske situasjon er i samme bås.

Stor familie i trailer

Og så er det stresset som følger med en tilværelse i fattige, rurale USA – et stress som ofte faller tyngre på kvinner som forsørgere.

Det var Velvet som skaffet familien traileren.

Det tok henne flere år å få skaffet et hjem. De bodde hos forskjellige familiemedlemmer. Noen ganger hadde de ikke noe sted å bo.

I begynnelsen hadde de svært lite penger, og verken strøm eller innlagt vann. Velvet forteller at det var en lang kamp for å etablere et slags hjem for familien.

— Det var deilig da vi endelig fikk orden på det – men vi klarte oss lenge uten, sier hun.

Nå bor også en onkel, Robert, og Velvets kjæreste Jon i traileren. Jon er den eneste som jobber – han plukker bomull og tobakk på plantasjene. Velvet har en deltidsjobb og prøver å ta utdanning på nettet.

— Det er jeg som holder denne familien sammen, jeg som passer på dem fra vi står opp til vi legger oss. Sånn har det egentlig vært siden mamma døde, sier Velvet.

— Men vi er lykkelige. Vi har det bra.

Tar grep selv

Velvet prøver nå å ta fatt i sin egen skjebne, og bryte den onde sirkelen, som hun selv kaller det.

Hun har gått ned 15 kilo.

— Nå kjøper jeg én cheeseburger istedenfor to. Så går jeg litt tur, og danser i stuen. Men vekt har alltid vært et problem, og vil alltid være det. Jeg var til og med en tjukk baby, sier hun.

— Jeg brydde meg ikke før. Men jeg gjør det nå. Jeg skjønner at jeg må gjøre noe selv – at jeg er i faresonen.

Velvet er oppkalt etter morens favorittkake, Red Velvet. Moren døde da hun var 13 år.
Marita Aarekol, Bergens Tidende
- Jeg har tatt meg av faren min mer eller mindre siden mor døde da jeg var 13, sier Velvet Williams (25). I dag bor hun sammen med faren John (på bildet), onkelen og kjæresten.
Marita Aarekol, Bergens Tidende