Libanon er kanskje et begrep som forbindes oftere med krig og konflikter enn olje og velstand. Det lille landet inneklemt mellom Middelhavet, Syria og Israel har i flere tiår vært en politisk teaterscene hvor en rekke aktører har utspilt sine agendaer for åpen scene — enten de har vært syriske, amerikanske, israelske eller iranske.

I kjølvannet av landets gjenoppbygging etter borgerkrigen har Libanon pådratt seg enorm gjeld, som landet har hatt begrensede muligheter til å betjene på grunn av mangel på naturressurser eller en sterk eksportindustri.

Men de siste årene har de stadig skiftende regjeringene sett en felles mulighet utenfor havets kyst: Sort gull og gass på Middelhavets bunn.

Vil starte boring innen tre år

- Vi starter med første lisensrunde i mars, og regner med at de første kontraktene vil være signert i løpet av seks måneder. Litt avhenging av hvor raskt oljeselskapene agerer så regner vi med at boringen skal starte innen tre år, sier oppstrømskonsulent Wissam E. Chbat i Libanons vann- og energidepartementet til Aftenposten.no.

Libanon har nå en helt fersk petroleumslovning med medfølgende forskrifter. Og - den er utarbeidet av norske byråkrater, som siden 2006 har bistått libanesiske myndigheter med å legge til rette for offshore oljevirksomhet.

— Vi har utarbeidet både en policy, en lov og forskrifter for petroleumssektoren. Av libaneserne omtales gjerne den nye loven for «The Norwegian Law», sier seniorrådgiver Petter Stigset i NORAD.

Vil ha oljefond

Lederen for oljekomiteen i det libanesiske parlamentet har tidligere sagt at det planlegges å bygge opp et oljefond som skal ivareta fremtidige inntekter fra petroleumssektoren. Mye av dette skal brukes til å betale ned landets enorme gjeld.

Det norske seismikkselskapet PGS har på oppdrag fra libaneserne kartlagt de mulige olje- og gassreserverne som kan finnes i havbunnen utenfor Libanon.

Det anslås at det kan finnes store olje- og gassreserver i området. I 2010 anslo US Geological Survey at det såkalte Levang-bassenget, som dekker områder utenfor Israel, Libanon, Syria og Kypos, kan innholde opp mot 1,7 milliarder fat utvinnbar olje og 3400 milliarder kubikkmeter gass.

Frykt for oljekrig med Israel

Men i horisonten lurer det problemer. For grensetvisten mellom Libanon og nabolandet Israel er på ingen måte avklart, og de to statene er teknisk sett i krig. Samtidig har begge de to små landene et enormt, udekket energibehov.

Det gjør at situasjonenen tilspisses ytterligere, og i et brev til FN skriver landets utenriksminister Adnan Mansour at jurisdiksjonen over 860 kvadratkilometer havområde er uavklart. Libanon har bedt FN om hjelp til å avklare grensene, men foreløpig har det ikke kommet noen presis avklaring.

Under krigen mellom Israel og Libanon i 2006 ble flere oljelagre ødelagt, noe som førte til store miljøskader langs kysten.
REUTERS/REINHARD KRAUSE

Situasjonen gjøres ekstra vanskelig ved at det heller ikke er noen avklart landegrense mellom Libanon og Israel som kan brukes som referansepunkt for grenser på havet.

Israels statsminister Benjamin Netanyahu har allerede uttalt at landet vil «forsvare sine naturressurser».

På libanesisk side har den militante organisasjonen Hizbollah, som også har en politisk fløy som støtter dagens sittende regjering, gjort det klart at de vil «tvinge Israel til å respektere Libanons rettigheter» (til å utvinne gass og olje).

Har gitt utfordringer

NORAD understreker at konflikten har gitt dem utfordringer.

— Libanon er et urolig hjørne av verden, og det har lagt begrensninger på hva vi kan gjøre. På grunn av de omstridte områdene mellom Israel og Libanon er vi ikke engasjert i noen feltspesifikke aktiviteter, sier Stigset.

Den ustabile politiske situasjonen i landet har ført til at det regjeringen har blitt byttet ut flere ganger på få år, sist ved at den tradisjonelt vestlig-støttede statsministen Saad Hariri ble byttet ut til fordel for Najib Mikati, som har støtte fra Hizbollah.

— Dette har i perioder bremset aktivitetene noe, men vi har forholdt oss til samme energiminister i to år og et stabilt petroleumsteam som har vært det samme i fem år, sier Stigset.

Libanesiske myndigheter understreker at Norges rolle i å bygge ut landets energisektor har vært «essensiell».

- Uten denne hjelpen er jeg sikker på at dette ville blitt utsatt og kanskje ikke implementert i det hele tatt, sier Wissam E. Chbat i vann- og energidepartementet.