USAs forsvarsminister Leon Penetta ankom Tokyo søndag på en planlagt visitt til flere asiatiske land. Det sammenfaller med at konflikten mellom Kina og Japan har tatt seg kraftig opp de siste dagene.

— Jeg er bekymret for at når disse landene begår en eller annen provokasjon over disse øyene, øker det faren for en feilvurdering som kan ende i voldshandlinger og resultere i en konflikt, sa Panetta, ifølge Washington Post.

Både Kina, Taiwan og Japan mener øyene tilhører dem. Øygruppen, som japanerne kaller Senkaku, og kineserne kaller Diaoyu, har en lang og komplisert historie. Opp igjennom årene har de vært både under japansk og kinesisk kontroll. Under annen verdenskrig var øygruppen okkupert av amerikanerne. Området er angivelig rikt på blant annet fisk og andre naturressurser, ifølge Washington Post.Den langvarige konflikten blusset nylig opp da den japanske regjeringen for et par uker siden bestemte seg for å kjøpe tre av øyene fra den velstående japanske Kurihara-familien for rundt 150 millioner kroner.

Denne «sniknasjonaliseringen» gikk ikke upåaktet hen, og konflikten tok en dramatisk vending fredag, da Kina sendte seks patruljebåter inn i japansk territorialfarvann for å hevde sin suverenitet over øyene. Den japanske kystvakten kom raskt til stedet med egne fartøyer, og kineserne trakk seg omsider tilbake.

Angrep japanske butikker

I løpet av helgen har det vært flere massive anti-japanske protester i Kina. Rasende mennesker kastet steiner, flasker, bananer og egg på den japanske ambassaden i Beijing. Andre gikk til angrep på japanske fabrikker og ramponerte butikker.

— Dessverre er dette en situasjon som går ut over sikkerheten til innbyggerne våre, og til japanske forretninger , sa Japans statsminister Yoshihiko Noda til statskanalen NHK, ifølge AP.

Han krever nå at kinesiske myndigheter tar grep for å sørge for at japanere i Kina er trygge.

«Utrykk for patriotiske følelser må ikke resultere i at den sosiale ro og orden forstyrres», skrev det statlig kontrollerte nyhetsbyrået Xinhua søndag.

Kinesiske myndigheter har riktignok bedt demonstrantene om å frastå fra å bruke vold, men de har samtidig oppmuntret til økonomisk boikott av japanske selskaper. Forrige uke fikk samtlige reisebyråer i Kina beskjed om å kansellere alle reiser til Japan, ifølge AP.

— De trenger hverandre

Kina og Japan er Asias to største økonomier, og har tette økonomiske bånd. Langvarige handelskonflikter rammer derfor begge landene.

— De trenger hverandre, sier Sarah McDowall, analytiker i energi og konsulentselskapet IHS, til nyhetsbyrået AP.

En anonym, amerikansk militærkilde uttrykker også en viss lettelse over at Kina tross alt sendte patruljebåter - og ikke tungt bestykkede krigsskip - inn i japansk farvann.

- De har pleid å holde dette på «kystvakt-nivå», sier vedkommende til Washington Post.