Begrepet «askefast» ble i fjor et allment kjent jungelord da islandske naturkrefter lammet mesteparten av den europeiske flytrafikken. Usikkerhet rundt hvor store konsentrasjoner av askepartikler som var skadelige for fly gjorde at flymyndighetene — for å være på den sikre siden - lot flyplassene holde stengt.

Kameraanalyse av asken

Nå mener det norske selskapet Nicarnica Aviation at de har funnet en løsning som kan gjøre livet lettere for både piloter og flypassasjerer i vulkanutsatte områder. Nyutviklet teknologi skal gjøre det mulig å analysere tettheten av vulkansk aske i luftrommet - og det mens flyet er i luften.

— Vi bruker infrarøde kameraer som kan skille mellom partikler fra vanndamp, is og vulkansk aske. Kameraene kan overvåke sammensetningen av partiklene i luften opp til 100 kilometer fremover i flyets retning, både dag og natt. Det gjør det mulig for piloten å vurdere om de kan fly gjennom askeskyen, eller om de må fly rundt, forteller forretningsdirektør John Ackerman i Nicarnica til Aftenposten.no.

Stor oppmerksomhet

Tirsdag ble teknologien, som har fått navnet Avoid, vist frem for et stort internasjonalt publikum. Både CNN, BBC, Reuters og National Geographic skal delta under testflyvninger fra London og over Etna-vulkanen på Sicilia. Håpet er at pressevisningen skal vekke oppmerksomheten hos flere internasjonale flyselskaper.

— Vi er allerede i dialog med EasyJet, som vurderer å montere teknologien på 10-20 fly, slik at de slipper å bli stående på bakken nesten gang det er aske i luften. Vi har også hatt dialog med Airbus og Boeing, men foreløpig er vi i en fase hvor vi tester og perfeksjonerer teknologien, sier Ackerman.

På verdensbasis er det mellom fem og ti vulkanutbrudd i uken, sier han. Det gjør at selskapet er trygge på at det vil være et godt marked for teknologien.

— Dette er et konstant problem for flytrafikken. Det er klart, om det regner aske over flyplassen, så skal man ikke ta av. Men dette kan gjøre det lettere å opprettholde flytrafikken i en situasjon hvor det er askepartikler i luften enkelte steder.

Ackerman håper at teknologien kan være i drift allerede neste år, avhengig av tiden det tar å få godkjent systemet av tilsynsmyndighetene.

Norwegian: - Dette er interessant

Blant selskapene som ble hardt rammet av askeskyen fra Island i fjor, var Norwegian. Kommunikasjonsdirektør Anne-Sissel Skånvik ønsker den nye teknologien velkommen.

— Jeg kjenner ikke de tekniske detaljene her, men det høres interessant ut. Det å finne metoder for å måle konsentrasjon av aske i luften er viktig, og alle tiltak som kan gi bedre målinger er positive.

Hun understreker at situasjonen allerede er blitt noe lettere for flyselskapene etter at tilsynsmyndighetene lempet på regelverket. Nå kan flyselskapene i større grad selv vurdere når de anser det som trygt å fly.

— Vi har fått større muligheter til å gjøre egne vurderinger, og det er bra. Samtidig er det slik at om en skal installere ny teknologi på fly så må dette godkjennes av luftfartsmyndighetene. Det er en del her som er uklart i så måte, sier Skånvik.