18. september er årsdagen for Japans invasjon av Kina i 1931. Hvert år holdes det demonstrasjoner i Kina på denne datoen for å minnes en konflikt som fortsatt er et betent sår i kinesernes kollektive hukommelse.

I år var stemningen allerede på bristepunktet etter flere ukers antijapanske demonstrasjoner i et stort antall kinesiske byer. Kina og Japan krangler om råderetten over en øygruppe i Øst-Kinahavet. Kineserne kaller dem Diaoyu, japanerne kjenner dem som Senkaku.

Store demonstrasjoner tirsdag

Politiets manglende vilje til å slå ned på demonstrasjonene har gjort at mange antar at protestene er godkjent av myndighetene. Vanligvis griper politiet raskt inn dersom kinesere prøver å ta til gatene for å demonstrere.

Tusenvis av mennesker demonstrerte utenfor Japans ambassade i Kinas hovedstad Beijing på tirsdag. Selv om stemingen var amper, besinnet demonstrantene seg i større grad enn i helgen, da folk kastet steiner og flasker inn på ambassadeområdet.

På forhånd hadde flere japanske selskaper i Kina tatt sine forhåndsregler. Store fabrikker eid av selskaper som Panasonic og Canon har vært stengt de siste dagene i frykt for nye angrep. Japanske restauranter har lagt sushien på is. Og rapporter fra Kinas storbyer forteller om japanere som prøver å kle seg som kinesere for å unngå oppmerksomhet.

Panetta i Beijing

Mye tyder på at Kinas myndigheter har innsett at demonstrasjonene i helgen var i ferd med å skli ut av kontroll. Direktiver fra propagandaappratet til mediene viser at myndighetene ber om en nedtonet dekning av protestene.

Partiorganet Global Times kom tirsdag også med en klar oppfordring til demonstrantene om å avslutte voldsbruken:

– Å ødelegge og plyndre medborgeres eiendom har ingenting med patriotisme å gjøre, skriver Jiao Kun i et leserinnlegg i avisen.

Kampen om den omstridet øygruppen skjer på flere plan, ikke bare på bakkenivå blant demonstrantene. Også på politisk toppnivå er saken et svært betent tema. Ledere fra begge land har gått kraftig ut og bedt den andre parten om å gi opp øyene.

USAs forsvarsminister, Leon Panetta, landet i Beijing tirsdag etter å ha tilbrakt noen dager i Japan. USA har en forsvarspakt med Japan som forplikter amerikanerne til å gripe inn dersom Japan skulle bli angrepet. Øystriden forventes derfor å bli et viktig tema når Panetta møter partitoppene i Kina.

Kinas forsvarsminister, Liang Guanglie, benyttet Panettas besøk til å sende en advarsel til Japan, og sa tirsdag at kinesiske myndigheter forbeholdt seg retten til å «ta ytterligere steg» – uten at han forklarte hva han mente med det.

– Eskaleringen av den dårlige stemningen er utelukkende Japans feil. Kineserne har all grunn til å være bekymret fordi de anser dette som Kinas territorium, sa Liang.

Kinesiske båter på vei

Diaoyu/Senkaku-øyene ble innlemmet i Japan i 1895. Lenge så Kina ut til å akseptere dette, og øyene ble i flere offisielle kinesiske dokumenter ansett som japansk territorium. Da det ble funnet spor av olje i området på slutten av 1960-tallet endret dette seg.

Konflikten har blusset opp med jevne mellomrom siden den gang, og toppet seg nylig da japanske myndigheter kunngjorde at de planlegger å kjøpe øyene, som i dag er i privat eie.

Selv om demonstrasjonene har roet seg ned i forhold til de voldelige episodene som skjedde i helgen, kan situasjonen fortsatt forverre seg. Et ukjent antall kinesiske båter nærmer seg nå de omstridte øyene, der de vil bli møtt av den japanske kystvakten.

Tirsdag landet også to japanske aktivister på en av øyene, noe som er blitt møtt med raseri i Kina.