Ica vil kutte innkjøpsavdelingen og distribusjonen av varene og overlate dette til konkurrenten Norgesgruppen. Lagrene rundt om i Norge vil bli lagt ned, og innkjøpsavdelingen kuttet, etter det Aftenposten kjenner til.

Ica bekreftersaken i en pressemelding mandag morgen.

Rimi-kjeden, som Stein Erik Hagen brukte årevis på å bygge opp til en dominerende posisjon i dagligvaremarkedet, har de siste ti årene tapt på alle fronter.

Antall butikker har gått fra 1131 til 510, markedsandelen er halvert siden 1999 og bare de siste fem årene har kjeden tapt 3,4 milliarder kroner.

Desperasjonen til kjeden har vært stor de siste årene, og uansett hva de har gjort, klarer de ikke å stoppe hverken fallet i markedsandeler eller tapene. Markedsandelen, som var 14,1 prosent for ett år siden, skal ha falt ned til 12-tallet nå, hevder kilder i bransjen.

Ber fienden om hjelp

Etter det Aftenposten erfarer har Ica kastet kortene og bedt storebror i markedet, Norgesgruppen, om hjelp. Norgesgruppen eier blant annet hovedkonkurrentene Kiwi, Meny og Spar.

Avtalen mellom de to aktørene ble, etter det Aftenposten kjenner til, underskrevet denne helgen. En kilde sier til Aftenposten at avtalen er langsiktig, men det er Icas eneste mulighet til å komme seg på beina igjen og få lønnsomhet i selskapet igjen.

I sommer fikk eierselskapet Ica Sverige ny toppsjef, Per Strömberg. Mye tyder på at han ikke vil sitte stille å se på at kjeden sakte, men sikkert forsvinner i Norge.

Det første han gjorde var å hente inn ny sjef i Norge, Thorbjørn Theie fra Norgesgruppen. Han fikk ett oppdrag: Å snu skuta i Norge.

— Her må det gjøres ordentlige grep for å tette alle slukene, sa Theie til Aftenposten i det første intervjuet etter at han startet i jobben.

Koster 500 mill. årlig

Da snakket han om full opprydning på hovedkontoret, på regnskap og i logistikkfunksjonene. I et intervju med Handelsbladet FK senere på høsten, ba han leverandørene kutte prisene, slik at Ica kunne konkurrere med Norgesgruppen på pris.

Trolig har Ica i dag fem-seks prosent høyere innpriser enn eksempelvis erkekonkurrenten Norgesgruppen. Det utgjør rundt 500 millioner kroner på bunnlinjen - halvparten av underskuddet i 2011 - og gjør konkurransesituasjonen mellom lavpriskjedene Rimi, Kiwi og Rema 1000 ekstremt vanskelig.

Dette er trolig hovedårsaken til at Theie har gått til sin tidligere arbeidsgiver, Norgesgruppen, og bedt om hjelp. Avtalen mellom de to konkurrentene er tilsvarende den avtalen Bunnpris har med Rema 1000, og vil medføre at Ica kan fortsette som en selvstendig kjede.

Men Norgesgruppen vil få mye makt over kjeden, blant annet fordi Ica ikke lenger vil møte leverandørene direkte.

Ansatte må gå

Norgesgruppen er aktøren med størst vareutvalg, og dette kan ha vært en av årsakene til at Rema 1000 eller Coop ikke er aktuelle. Kilder hevder at Ica har vært i kontakt med begge disse kjedene og luftet muligheten.

Kilder sier til Aftenposten at Ica ønsker å beholde distribusjonen og lageret i Oslo-området. Men lagrene og distribusjonen i Narvik, Trondheim, Bergen, Bryne og Arendal legges ned.

Det betyr at flere hundre sjåfører og lagermedarbeidere mister jobben.

Særlig har dette vært et uromoment i Narvik, der ryktene om at Norgesgruppen skulle overta distribusjonen har versert lenge. Her er det få andre jobber for dem som blir rammet.

Aftenposten har vært i kontakt med Ica Norge, som sier de ikke ønsker å kommentere saken. Det samme sier Norgesgruppen i en telefonsamtale søndag kveld.

Frem til nå har dagligvarebransjen hatt fire aktører: Norgesgruppen, Coop, Rema 1000 og Ica Norge. Når Ica Norge lar Norgesgruppen overta både distribusjon, innkjøp og forhandlinger, endrer dette maktbalansen i markedet.

Kun tre aktører igjen

I realiteten får vi nå kun tre aktører som skal i forhandlinger med leverandører som Stabburet, Lilleborg, Mills, Tine og Rieber. Norgesgruppen er Norges største dagligvarekonsern og omsatte for 59 milliarder kroner i 2011.

Selskapet, som kontrolleres av milliardæren Johan Johannson, har 37,4 prosent markedsandel i dagligvarehandelen. Og de vil få rundt 50 prosent markedsandel inkludert Icas markedsandel.

I fjor hadde Ica 14,1 prosent markedsandel, trolig er den falt til drøye 12 prosent. Samtidig har Norgesgruppen, med Kiwi og Meny i spissen, økt sine andeler i markedet.

I tillegg til dagligvareandelen, kontrollerer Norgesgruppen 36 prosent av storhusholdningen og rundt 36 prosent innen kiosk og bensinmarkedet, ifølge Institutt for bransjeanalyser.

Regner vi med aktørene Norgesgruppen leverer varene til, men ikke selv eier, nærmer markedsandelen seg 70 prosent, viser Aftenpostens utregninger.

Svekket konkurranse

— Blir det bare tre aktører i grossistleddet, er vi bekymret over svekket konkurranseevne, sier administrerende direktør Helge Hasselgård i Dagligvareleverandørenes forening.

I og med at distribusjonen er knyttet til hver enkelt dagligvarekjede, finnes det i realiteten ingen konkurranse i dag. Hvis aktørene reduseres fra fire til tre, blir situasjonen enda mer bekymringsfull, mener han.

Konkurransetilsynet ønsker ikke å uttale seg om en avtale mellom Ica og Norgesgruppen, men viser til en tilsvarende avtale mellom Rema og Bunnpris.

Her er det opp til aktørene å avgjøre om avtalen er lovlig eller ikke.