Hva er en drage? Spørsmålet fikk jeg fra en kinesisk TV-journalist på gaten i Beijing for noen år siden. Jeg svarte så diplomatisk jeg kunne – en europeisk drage er skummel, en kinesisk drage er et mektig, klokt vesen. Mytologien er ulik i de to kulturene, dragene likeså.

Derfor var det interessant å se debatten som nylig dukket opp i kinesiske medier. Et nytt frimerke skal markere at kineserne i dag går inn i dragens år – det mange mener er det gjeveste av de 12 stjernetegnene. Men frimerket viste en fryktinngytende drage med store tenner og skumle øyne. Er det slik, spurte en rekke nettbrukere, Kina vil vise seg frem for verden? Hadde det ikke vært bedre å vise den kinesiske dragen for det den er ment å være – mektig og lykkebringende?

Kina ved flere veikryss

Etter tre tiår der en fantastisk økonomisk vekst har gitt den jevne kineser langt større velstand enn tidligere generasjoner kunne drømme om, står Kina nå ved opptil flere veikryss.

Veksten har gitt Kina en middelklasse som har helt andre forventninger til sine myndigheter enn det kommunistpartiet hittil har kunnet innfri. Og i byene sitter flere hundre millioner migrantarbeidere og lurer på når det er deres tur til å få en del av kaken. Det er jo tross alt de som har stått for grovarbeidet de siste 30 årene.

Myndighetene står overfor enorme utfordringer i året som kommer. Her er fem av de viktigste:

1. Maktskifte. I høst skal etter planen 70 prosent av medlemmene i kommunistpartiets tre øverste nivåer – sentralkomiteen, politbyrået og politbyråets stående komité – byttes ut med en ny generasjon ledere. Alt ligger til rette for at visepresident Xi Jinping overtar som landets nye leder etter Hu Jintao, men det pågår nå en intens maktkamp for alle posisjonene under ham. Vil uroen forbli bak kulissene eller vil noe av den komme til syne? Vil den nye generasjonen klare å holde økonomien i like stramme tøyler som forgjengerne? Og hvordan vil den neste generasjonen, som i motsetning til dagens ledere ikke domineres av ingeniører, styre landet politisk?

2. Forholdet til USA. President Obama har gjort det klart at han nå akter å rette blikket mot Asia. Ikke bare fordi de store markedene ligger der, men også fordi den antatt største trusselen, Kina, ligger der. Gnisningene vi så i 2011 mellom disse to stormaktene vil ikke bli mindre i 2012, spesielt med tanke på at begge nasjoner har store interesser i Sør-Kina-havet.

3. Økende uro. I desember gikk innbyggerne i den sørkinesiske landsbyen Wukan til opprør. Dette skjer utallige ganger i utallige kinesiske landsbyer hvert år. Men i Wukan lyktes demonstrantene i å kjeppjage den lokale partiledelsen, noe som gjorde at regionale ledere måtte inn for å fremforhandle en løsning. Vi kan forvente mange nye tilsvarende opprør også i 2012, fra bønder som ønsker skikkelig kompensasjon for å ha mistet landjorden sin. Spørsmålet blir hva som skjer hvis landsbylederne slår opprørene sine sammen, noe de lett kan gjøre via sosiale medier.

4. Miljøet. I mangel av gode offisielle tall, tvitrer USAs ambassade i Beijing daglig om luftkvaliteten i hovedstaden. Det er lite lystig lesing. Kina viste lederskap og mot på klimatoppmøtet i Mexico, men har hittil ikke klart å løse den enorme utfordringen med forurensing på hjemmebane. Nylig ble 150 avganger kansellert på flyplassen i Beijing fordi smogen var for tett. Middelklassen viser økende misnøye med den giftige luften i storbyene. Miljøverndepartementet er maktesløst mot lokale myndigheter. Hvor lenge vil vekst trumfe miljøet?

5. Finanskrisen. De økonomiske problemene i USA og Europa gjør at tidligere importvennlige nasjoner nå vil fokusere mer på egen produksjon. I Kina merker fabrikkeierne allerede at kjøpeviljen i Vesten synker. Samtidig er arbeidskraften nå blitt så dyr at mange utlendinger flytter fabrikkene til land som Vietnam. Myndighetene har lenge ønsket at kineserne selv skal spare mindre og bruke mer på kinesiske produkter, men sliter med å få fart på den lokale kjøpeviljen. Veksten i 2012 vil bli lavere enn tidligere år. Hva vil det bety for samfunnet, for den politiske stabiliteten?

De 12 kinesiske stjernetegnene har alle sitt element. I år er dragen forbundet med vann. Vanndrager sies å være sanne ledere som er flinke til å lytte til andres råd, noe som ofte gjør dem svært vellykkede.

Det er positive kvaliteter som er gode å ta med seg inn i et maktskifte.