Valglokalene åpnet klokka 6 søndag. Selv om det var tidlig på morgenen hadde mange venezuelanere stilt seg i kø utenfor valglokalene for å stemme.

Dagen før valget møtte han en gruppe søramerikanske valgeksperter som skal følge med når venezuelanerne går til urnene.

– Jeg ber alle politiske aktører både fra venstresiden, høyresiden og sentrum om å forberede seg emosjonelt på å akseptere resultatet. Det blir uansett ikke verdens undergang, sa Chávez.

Han la til at han er sikker på at valget vil gå fredelig for seg og at de viktigste politiske partiene vil godta utfallet.

Voldsbølge

Tidligere har presidenten beskyldt opposisjonen for å planlegge en voldsbølge dersom deres kandidat Henrique Capriles taper.

Talsmenn for opposisjonen har rettet lignende anklager mot Chávez selv og sagt at de frykter han ikke vil gå av selv om han taper.

Disse bekymringene deles tilsynelatende ikke av Argentinas tidligere visepresident Carlos Alvarez, som leder de latinamerikanske valgekspertene. Han sier han «er optimistisk» med tanke på partenes villighet til å godta valgresultatet.

Upopulær i Vesten

I vestlige land er sosialisten Hugo Chávez ofte blitt anklaget for å innskrenke pressefriheten og true Venezuelas demokrati.

Det er imidlertid liten tvil om at han er populær hos mange venezuelanere, og gjennom årenes løp har han både vunnet en lang rekke valg og overlevd ett kuppforsøk.

I de siste meningsmålingene har Chávez hatt en ledelse på rundt 10 prosentpoeng foran opposisjonskandidaten Capriles.

Kreftsyk

Chávez (58) har det siste året kjempet mot en kreftsykdom, men hevder nå at han er frisk.

– Dere vet at min lojalitet til folket nesten kostet meg livet. Dette er min vei, sa den statslederen i en tale på et valgkampmøte tidligere denne uken.

Chávez har gjennom mange år brukt Venezuelas oljeinntekter på helse, utdanning og sosiale tiltak som gjør ham populær blant landets fattige. Han har vunnet en lang rekke valg, men står i år overfor sin tøffeste utfordring på lenge.

Utfordreren Capriles (40) har gjennomført en maraton av en valgkamp og sier han støtter flere av Chávez' sosiale reformer. Samtidig beskylder han presidenten for å splitte nasjonen og ikke gjøre nok for å få ned det skyhøye kriminalitetsnivået.

– Tiden er kommet til å legge fortiden bak oss, sa Capriles foran en jublende folkemengde da valgkampen ble avsluttet.