Da rettssaken mot Chirac startet i Paris mandag, sto tiltalebenken tom. Den 78 år gamle tidligere presidenten er ifølge sine leger for syk til å stille i retten.

Chirac selv har insistert på at rettssaken skal gå sin gang, og vil la seg representere av sine advokater.

Det godtok dommer Dominique Pauthe, som mandag kveld kunngjorde at saken vil fortsette i Chiracs fravær.

Oppsikt

Saken mot Chirac vekker stor oppsikt både i Frankrike og internasjonalt. Han er den første tidligere statssjefen som stilles for retten i Frankrike siden marskalk Philippe Pétain ble tiltalt for landsforræderi etter å ha samarbeidet med den tyske okkupasjonsmakten under andre verdenskrig.

Chirac var president fra 1995 til 2007 og hadde i denne perioden juridisk immunitet slik at han ikke kunne stilles for retten. Men nå må han svare på to tiltalepunkter, der det heter at han, mens han var borgermester i Paris på 1990-tallet, sørget for ulovlige utbetalinger til to medlemmer av sitt parti RPR, som nå er del av president Nicolas Sarkozys konservative UMP.

Legeerklæring

Så sent som lørdag så det ut til at han kunne unngå en rettssak, etter at hans advokater hadde sendt domstolen en legeerklæring der det het at han var for syk til å kunne svare for seg.

— Chirac befinner seg i en sårbar tilstand, som ikke gjør det mulig for ham å svare på spørsmål om hans fortid, skrev forsvarerne.

Men de understreket at han ikke forsøker å unndra seg ansvar.

— Han har gitt retten beskjed om at han ønsker at rettssaken skal fullføres, og at han er villig til å ta ansvaret for det han har gjort, selv om han ikke fullt ut er i stand til å ta del i rettens forhandlinger, het det videre.

Hukommelsestap

Chiracs svigersønn Frederic Salat-Baroux sier den tidligere presidenten er blitt dårligere de siste månedene, og at han ikke har god nok hukommelse til å kunne forklare seg for retten.

Chiracs kone Bernadette måtte ved årsskiftet rykke ut og benekte at hennes mann lider av Alzheimers sykdom.

Jacques Chirac har møtt mye sympati i den franske befolkningen, der mange mener at rettssaken mot ham er unødvendig. Mange franskmenn husker ham for hans varme vesen og for en verdig framtreden som de mener står i skarp kontrast til Nicolas Sarkozys mer krasse stil.