Det er første gang et av de store internasjonale oljeselskapene tar til orde mot leting i sårbare arktiske strøk.

Total-sjef Christophe de Margerie frykter konsekvensene for selskapets rykte dersom det skulle bli ansvarlig for oljeutslipp i Arktis.

- Oljeutslipp ved Grønland ville vært en katastrofe. En lekkasje ville ha gjort for mye skade på selskapets omdømme, sier han i et intervju med avisen Financial Times.

Lederen for Greenpeace’s Arktis-kampanje ønsker uttalelsen velkommen, og sier at andre oljeselskaper bør merke seg hans advarsel.

- Risikoen betyr at oljeselskapene ikke burde røre Arktis, sier Ben Ayliffe til avisen.

Margerie er imidlertid ikke prinsipiell motstander av all letevirksomhet i Arktis. Total har en rekke gassprosjekter i regionen, deriblant en andel i det nå foreløpig skrinlagte Stockman-prosjektet. Total-sjefen understreker at gasslekkasjer er langt lettere å håndtere enn oljeutslipp.

Teknologiske utfordringer

Offshore oljeboring i stor skala i sårbare arktiske strøk er fortsatt i sin spede begynnelse. En rekke teknologiske utfordringer knyttet til boring i is og fjerning av oljeutslipp i isen, gjør at utviklingen tar tid.

Sist uke måtte Shell utsette et forsøk på oljeboring utenfor kysten av Alaska fordi deler av sikkerhetsutstyret ble ødelagt under testing. Selskapet har brukt 25 milliarder kroner og syv år på å forberede boringen.

Nå nekter selskapet å kommentere Total-sjefens uttalelser. Shell har tidligere uttalt at det er vel forberedt på å håndtere eventuelle utslipp.

Men Shell er ikke alene om å nærme seg de tøffeste arktiske farvannene. Både Statoil, ExxonMobil og det italienske oljeselskapet ENI har undertegnet avtaler om å lete etter olje utenfor Russland, og flere selskaper har også planer om å bore utenfor Grønland.