Da Kinas visepresident Xi Jinping besøkte USA tidligere i år, satt smilene løst hos både vertskap og gjest. Den kommende presidenten i verdens mest folkerike land tilbrakte flere dager på en rundreise i USA, og besøket ble ansett som svært vellykket på begge sider av Stillehavet.

Men under smilene ligger en dyp skepsis. USA og Kina er fastlåst i en negativ trend der begge land ser på hverandre med økende mistillit, skriver forfatterne bak en ny rapport fra Brookings-instituttet i Washington, DC.

Rapporten har fått øyenbryn til å heve seg i USA – ikke fordi konklusjonen kommer som lyn fra klar himmel men på grunn av hvem som har skrevet den. Rapporten er nemlig et fellesprosjekt fra Brookings' Kina-sjef, Kenneth Lieberthal og Wang Jisi, rektor ved instituttet for internasjonale studier ved Peking-universitetet.

– Mistilliten vokser

Begge har svært god kunnskap om temaet. Og begge har svært gode kilder i sine respektive land. Lieberthal satt som sikkerhetsrådgiver for Bill Clinton, og Wang er en fast utenrikspolitisk rådgiver for både kommunistpartiet og utenriksdepartementet i Beijing.

Forskerne har snakket med ledende myndighetskilder på begge sider for å nå frem til sin foruroligende konklusjon.De har skrevet hver sin del av rapporten, men konkluderer i fellesskap med en kraftig advarsel: Dersom USA og Kina ikke kommer seg ut av den negative spiralen, risikerer landene å bli åpne motstandere.

– Vi er overbevist om at den strategiske mistilliten mellom USA og Kina vokser, at den kan bli svært ødeleggende og at det finnes lite kunnskap om den på begge sier. Den bør derfor konfronteres direkte og anses som en prioritet, skriver Wang og Lieberthal.

Kina snart verdens største økonomi

Wang mener at kinesiske myndigheter har manglet tillit til USA helt siden kommunistene tok makten i 1949, og at mange i den kinesiske partiledelsen fortsatt mener at USA forsøker å forhindre at Kina vokser og blir til en global stormakt.

– Røttene går langt tilbake, og den siste tiden har vi sett at den strategiske mistilliten er blitt større. Vi ser den ikke bare i enkelte offentlige uttalelser, men også i nyhetsmediene, på nettet og i utdanningssystemet. Den offisielle tankegangen og holdningene blant folket forsterker hverandre, skriver Wang.

Han legger til at de kinesiske lederne mener at Kinas tid er kommet og at USA står «på feil side av historien». Den epoken der Kina «tok sin tid og skjulte sin styrke», et berømt mantra fra Deng Xiaoping, er over, skriver Wang.

– Det er nå et spørsmål om hvor mange år, ikke hvor mange tiår, det vil ta før Kina overtar som verdens største økonomi, skriver han.

Advarer mot væpnet konflikt

I tillegg til å irritere seg over amerikanernes holdning til Kinas vekst, er ledelsen i Beijing også kraftig provosert av USAs militære tilstedeværelse og etterretningsvirksomhet i kystområdene utenfor Kina. De åpne amerikanske anmodningene om at kinesiske myndigheter skal bedre menneskerettighetene i landet anses som et forsøk på å «vestliggjøre» Kina og å ødelegge for kommunistpartiet, noe partiledelsen ikke vil ha noe av, skriver Wang.

Det er oppsiktsvekkende at en person med så god innsikt i og tilgang til kinesiske myndigheter kommer med så klare konklusjoner som hva Wang gjør i rapporten, skriver The New York Times.

I et intervju med avisen antyder Lieberthal at forholdet mellom Kina og USA raskt kan utvikle seg til en slags kald krig, der begge land øker militærbudsjettene sine for å skremme den andre og der tredjeland blir tvunget til å velge side.

– Dersom dette går riktig galt, kan det ende opp i en væpnet konflikt, selv om dette på ingen måte er en nødvendig konsekvens av gjensidig mistillit, sier han.