Konflikten rundt en gruppe ubebodde øyer i Øst-Kinahavet nådde nye høyder i helgen. I Kina ble det gjennomført demonstrasjoner i over 50 byer, der rasende kinesere oppfordret til boikott av japanske varer. Flere demonstranter krevde også at Kina går til krig over øygruppen, som kalles Diaoyu på kinesisk og Senkaku på japansk.

Bilder fra Kina viser hvordan rasende demonstranter satte fyr på en Toyota-fabrikk, ramponerte japanske biler og bar på plakater der kinesiske myndigheter ble oppfordret til å bruke atomvåpen mot Japan.

– Utrydd de japanske ville hundene med atomvåpen! sto det å lese på et banner under en demonstrasjon i den sørkinesiske byen Shenzhen.

Vanligvis slår kinesiske myndigheter raskt ned på ethvert tilløp til demonstrasjoner. De anti-japanske protestene, derimot, fikk stort sett pågå uten at politiet grep inn.

Nye demonstrasjoner er forventet på tirsdag, som markerer årsdagen for Japans invasjon av Kina i 1931 – et svært sårt punkt i historien for begge land.

Advarer fiskebåtkapteiner

Mandag åpnet fiskesesongen ved Kinas østkyst. Tusenvis av fiskebåter forlot kinesiske havner. Rundt 1000 av disse skal nå være på vei mot den omstridte øygruppen, ifølge kinesiske medier.

En statlig kinesisk nettavis viste mandag en video der fiskebåtene ble sendt fra havn med militær eskorte og store fanfarer. Det samme skjer hvert år, men i år skaper fiskebåtene stor uro i Japan.

Båtene forventes å nå Diaoyu/Senkaku-øyene allerede mandag ettermiddag, ifølge kinesiske medier.Dersom de kommer inn i det japanerne anser som sitt farvann, kan det få store konsekvenser, sier en talsmann for Japans statsminister, Yoshihiko Noda.

– Vi kommer ikke til å sitte stille og se på dersom fiskebåtene ankommer Senkaku-øyene i store antall. Dette kan føre til at konflikten når et nytt nivå, sier talsmannen, som ønsker å være anonym, til den japanske avisen Asahi Shimbun.

Avisen spekulerer rundt muligheten for å arrestere kapteinene på de kinesiske fiskebåtene. Dersom antallet fiskebåter er for mange, kan Japan se seg nødt til å sende inn marinen. Begge handlingene vil utvilsomt føre til kraftige reaksjoner i Kina.

Japansk siden 1895

Den omstridte øygruppen har vært under japansk kontroll siden 1895. Lenge lot kinesiske myndigheter til å akseptere dette, helt til det ble funnet tegn til oljeforekomster i området på slutten av 1960-tallet. Med jevne mellomrom siden den gang har de to landene kranglet om rettighetene til øygruppen og havområdene rundt.

Tidligere denne måneden kunngjorde japanske myndigheter, etter et initiativ fra Tokyos borgermester, at de kom til å kjøpe øyene av forretningsmannen som nå har det formelle eierskapet. Reaksjonene fra Kina var svært krasse.

I helgen sendte kinesiske myndigheter inn seks militære fartøy til området rundt øygruppen. Skipene trakk seg ut etter kort tid.

Toppledelsen i det kinesiske kommunistpartiet har gjort det klart at de ikke kommer til å gi etter i saken, og kinesiske medier har oppfordret til boikott av japanske varer og økonomiske sanksjoner.De to landene er verdens nest og tredje største økonomi, og har en utstrakt handel med hverandre. Økonomiske sanksjoner den ene eller andre veien vil raskt slå tilbake på landet som innfører sanksjonene.

Panetta frykter voldelig konflikt

USAs forsvarsminister, Leon Panetta, var i Japan i helgen, der han oppfordret begge parter til å besinne seg før situasjonen eskalerte ytterligere.

– Jeg er bekymret. Når disse landene provoserer hverandre over disse øyene kan det føre til en gal reaksjon på den ene eller andre siden, noe som kan føre til vold, som igjen kan lede til en konflikt, sa Panetta.

USAs myndigheter fastholder at de forholder seg nøytrale i saken, noe Panetta gjentok i helgen. Men amerikanerne er forpliktet til å beskytte Japan dersom japanerne skulle bli angrepet. Forsvarspakten mellom de to landene inkluderer etter alt å dømme også Senkaku/Diaoyu-øyene, noe som kan bety at USA kan bli tvunget til å engasjere seg i en konflikt med Kina dersom krangelen om øygruppen skulle utvikle seg.

Panetta skal, etter planen, møte Kinas visepresident, Xi Jinping, i Beijing på onsdag. Xi, som forventes å overta som partileder i høst og senere som Kinas president, viste seg i helgen frem i offentligheten for første gang på to uker, noe som har ført til en rykteflom om 59-åringens helsetilstand.