— Dette er forferdelig trist. Planleggingen av skoleåret i USA begynte allerede i fjor høst, og nå kan alt sammen gå på trynet like før avreise, sier en far som ønsker å være anonym til bt.no.

Hans 16 år gamle datter har lenge gledet seg til å ta andre året på videregående skole ved en high school i USA, og hun skulle etter planen reise 7. august. Nå kan Amerika-drømmen ryke i tolvte time for jenten og et syttitall andre norske ungdommer.

Suspendert

Årsaken er at utvekslingsorganisasjonen Pacific Intercultural Exchange (PIE) sist uke ble suspendert av myndighetene i USA. Det amerikanske innenriksdepartementet har så langt ikke utdypet eller konkretisert hvilke kritikkverdige forhold organisasjonen skal ha gjort seg skyldig i, utover at det handler om brudd på gjeldende regelverk.

PIEs norske partnerorganisasjon Speak har nå varslet de berørte ungdommene og deres familier som har kjøpt utvekslingsprogram om situasjonen som er oppstått. I verste fall det planlagte skoleåret i USA kan gå i vasken.

Programansvarlig Rut Cepeda-Rambek karakteriserer suspensjonen av PIE som et sjokk. - Vi har hatt et godt samarbeid med PIE siden 1996, sier hun til bt.no.

Tilbyr New Zealand

Speak har nå informert de norske ungdommene og deres familier om situasjonen som er oppstått etter at PIE ble fratatt retten til å formidle vertsfamilier og skoleplasser i USA. I en e-post blir de informert om to alternative løsninger:

Ungdommene kan enten bli overført til et av de andre programlandene, Canada, New Zealand eller Storbritannia. For de to førstnevnte landene vil konsekvensen bli en ekstraregning på henholdsvis 20.000 og 15.000 kroner.

Speak lover også full refusjon av innbetalte avgifter og forsikringer til de som ønsker å trekke seg fra programmet. Organisasjonen oppfordrer samtidig elevene om å kontakte sine lokale inntakskontorer for å sikre seg en skoleplass i Norge.

— Vi har ikke bestemt oss ennå for hva vi vil foreta oss. Vi har fremdeles et lite håp om at det blir USA-opphold, sier faren til den 16 år gamle jenten som har kontaktet bt.no om saken.

Kan bli overført

Ifølge Speak jobber de fortsatt også med muligheten for å overføre vertsfamilier og skoleplasser til andre utvekslingsorganisasjoner i USA. ”Vi vet ikke på det nåværende tidspunkt om og hvordan vi kan løse det i praksis, men vi jobber med samarbeidspartnere og U.S. Department of State for å finne en løsning”, heter det i e-posten fra Speak.

— Vi fraråder på ingen måte våre studenter å vente på en løsning, men usikkerheten gjør at vi ønsker å tilby våre studenter alternativer, opplyser Rut Cepeda-Rambek.

Som et resultat av suspensjonen av PIE, er visumene til elevene blitt annullert. Den amerikanske ambassaden i Oslo opplyser imidlertid i en e-post at nye visum vil bli utstedt uten ekstra kostnader og nytt intervju hvis det lar seg gjøre å overføre elevene til andre utvekslingsorganisasjoner i USA.

Til sammen er rundt 450 studenter fra 18 land nå berørt av suspensjonen av PIE, ifølge nyhetsbyrået AP.

Misbrukt

BT har forsøkt å få kommentarer fra PIEs pressekontakt i San Diego, men henvendelsen er ikke blitt besvart. Organisasjonen har imidlertid protestert mot suspensjonen, melder amerikanske medier.

En talsmann for det amerikanske innenriksdepartementet vil overfor AP ikke utdype hvilke konkrete regelbrudd PIE har gjort seg skyldig i. Organisasjonen, har imidlertid vært i myndighetenes søkelys en tid og fikk etter tilsyn i fjor redusert antallet studenter med 15 prosent og krav om å gjennomføre vesentlige forbedringer i administrasjonen av utvekslingsprogrammet.

En advokat i Portland gikk i fjor til søksmål med krav om to millioner dollar i erstatning på vegne av en tysk ungdom som skal ha blitt seksuelt mishandlet av mannen i en vertsfamilie som var blitt formidlet gjennom PIE. Mannen var tidligere straffedømt, ifølge AP. På sin egen nettside opplyser PIE at de foretar undersøkelser for å kvalitetssikre vertsfamiliene, blant annet for å eliminere dem som måtte ha kriminelt rulleblad. I søksmålet i Portland var et av ankepunktene at organisasjonen ikke hadde gjennomført en grundig nok sjekk av mannen som erklærte seg skyldig i overgrepet.

Kritikk

Nyhetsbyrået Associated Press melder at det i løpet av studieåret 2010–2011 kom 43 anklager om seksuell mishandling av utvekslingsstudenter i USA. Det er uvisst om noen av disse studentene var formidlet gjennom PIE.

Pacific Intercultural Exchange (PIE) har rekruttert mer enn 25.000 high school-studenter til USA siden starten i1975. Flere organisasjoner har de siste årene rettet kritikk mot flere av agentvirksomhetene og organisasjonene som formidler vertsfamilier og skoleplasser både i USA og andre land. Mange av anklagene handler om dårlig behandling av deltakerne og at utenlandske ungdommer blir plassert hos familier som gjør oppholdet til noe helt annet enn et hyggelig minne for ungdommene.

Omkring 30.000 ungdommer fra hele verden begynner hvert år på high school i USA som utvekslingsstudenter, deriblant flere hundre fra Norge.

Etisk regelverk

— De aller fleste norske ungdommene som reiser på utveksling har flotte opphold, men vi hører jo om enkelte tilfeller der det har vært dårlig forhåndssjekk av vertsfamiliene, sier president Kristiane Roe Hammer, president i ANSA (Organisasjonen for norske utenlandsstudenter.

ANSA har utarbeidet egne etiske retningslinjer for utdanningsinstitusjoner og andre aktører som formidler utdanningstilbud i utlandet. PIE og Speak er ikke på denne frivillige listen der utdanningsleverandører forplikter seg til å kvalitetssikre sine tilbud med god oppfølging og veiledning av skoleelever og studenter.

— Vi har lenge ønsket at Kunnskapsdepartementet lager et strengere regelverk for å ivareta interessene til utenlandsstudentene bedre, og heldigvis ser det nå ut til at myndighetene kommer oss i møte her, sier Hammer.

ILLUSTRASJONSFOTO: Microstock.