Det nystengte Sentralbadet forvandles denne uken til en juledrøm. Ved barnebassenget bukserer fire karer en hundrekilos lyktestolpe på plass. I gangen er det fullt av verktøy og pappesker blant kasser på kasser med julebrus. Ved siden av sitter Bianca Chira med en limpistol og reparerer et pepperkakehus som har fått seg en knekk. Telefonen til pepperkakebysjef Steinar Kristoffersen ringer og plinger i ett sett. Tre damer bærer, flytter og plasserer hus på hus.

I et hvitt laken— og isoporlandskap reiser kakebyen seg frem.

Rutsjebane

— Jeg er litt klissete på hendene, unnskylder Kjersti Hjelmeland Brakstad når hun tar imot i pepperkakebyen.

Hun er arkitekt for byen for 23. gang.

— Det ser kanskje ut som det er litt armer og bein, men vi har en plan, forsikrer hun med en liten latter der hun står over det som tidligere var fire meters dyp.

Bassenget er bygget over og blitt hjem for Eiffeltårn, Fløyen, Ulriken, Kreml og til og med Mongstad-anlegget i søt glasur. Tribunen er gjort om til akebakke og fjellsider. Fra tremeteren kan du rutsje ned til bunnen av bassenget. Stadig nye lys tennes i vinduene på kunstverkene byens befolkning har levert gjennom hele forrige uke.

- En sensasjon

BTs fotograf hevder å ha sett alle de tidligere pepperkakebyene og gir seg ende over.

RUSSISK PRAKT: En ambisiøs har bygget en solid utgave av Kreml i søtt bakverk. Kjersti Hjelmeland Brakstad justerer byen ovenfor.
Odd E. Nerbø
LYSMESTER: Klor og damp har måttet vike for søtlig pepperkake- og melisduft i Sentralbadet. Linda Hjelmeland Dale har tatt fri fra sykepleierjobben for å orkestrere lyset i pepperkakebyen.
Odd E. Nerbø
MONGSTAD: Den imponerende konstruksjonen skal ha tatt mange uker. Ingrid Taule legger siste hånd på verket.
Odd E. Nerbø

— Dette er «best ever», en sensasjon. Den beste noensinne, sier han før han løper videre for å fange inn mer julestemning gjennom linsen.

Sjefen for pepperkakebyen, Steinar Kristoffersen, er fornøyd med den tilbakemeldingen.

— Vi sier jo hvert år at årets er den flotteste, men denne gangen mener vi det virkelig, sier han.

Byggingen begynte i forrige uke. Da var det fremdeles to meter vann igjen i bassenget. Nå er det ikke mye som minner om svømmeaktivitet. Skøyting og aking, derimot. I «byparken» blir det juletrær, benker, lyktestolper og kunstis.

Feriejobb

— Har du sett halloween-huset. Skjønner du? Det er virkelig flott, sier Ingrid Taule.

Hun har tatt ferie fra jobben som renholder for å være landskapsarkitekt denne uken, mens Linda Hjelmeland Dale har byttet ut sykepleieruniformen med lysmestertittel. Taule har vært med alle år unntatt ett.

— Jeg prøvde å hoppe av, men det gikk jo ikke. Jeg synes alle har vært fine, men denne er spesiell, sier hun.

— Det er ikke for mye å si at dette er tidenes pepperkakeby? spør fotografen i forbifarten.

— Vi skal slite med å toppe dette til neste år, mener arkitekt Brakstad.

- Verdens fineste

Hvor mange kilo pepper som er gått med, er det ingen som vet, men at det er snakk om verdens største pepperkakeby er ikke Kristoffersen i tvil om. Dagen før har han vært i Twitter-disputt med en amerikansk baker som beskylder bergenserne for juks og bedrag. Det vil han ikke snakke så mye om i dag.

— Vi er ikke så opptatt av om det er verdens største, for vi har den fineste pepperkakebyen i verden, sier han.

Arkitekt Brakstad gleder seg til stunden når byen står ferdig den siste natten. Når de eneste lydene kommer fra kakebyen, lyset er helt riktig, alt ryddet og det eneste som står igjen er å pynte med «snø».

— Det er helt magisk, sier pepperkakebyarkitekten.