Når Hillary Clinton kommer på banen, deler det amerikanske folket seg som Rødehavet for Moses. De ultrakonservative i USA elsker å hate Hillary Clinton, og har beskyldt henne for alt fra underslag, til nasjonalt forræderi og mord. De liberale har sett henne som en forkjemper for deres hjertesaker, og et forbilde for kvinners rettigheter.

Men Hillary jobber nå hardt for å bli en mer forsonende fremtoning. I sin nye bok, «Living History», tar hun et oppgjør med fortiden, inkludert sex-skandaler og hele pakken.

«Jeg hadde lyst til å vri hodet om på Bill», skriver hun om Lewinsky-skandalen.

— Et smart sjakktrekk, mener amerikanske kommentatorer.

— Folk vil ikke kunne la være å beundre at hun støttet sin mann og kan uttrykke sinne over det som skjedde. Det er det de fleste amerikanske kvinner ville ha gjort, sier forleggeren Morton L. Janklow til BBC.

Ved å ta et oppgjør med fortiden, mener mange at Clinton nå prøver å rydde vei for presidentvalget i 2008. I to år har hun jobbet hardt med å lære seg det politiske håndverk i Senatet, samtidig som hun har holdt en svært lav profil.

Nå er Hillary tilbake for fullt, med stort portrettintervju på amerikansk tv søndag kveld, boklansering mandag og en sommer fullbooket av medieopptredener. Hennes selvbiografi «Living History» har gitt henne et forskudd på åtte millioner dollar, og slippes med et førsteopplag på en million eksemplarer.

Sex og skandale

Selv om de fleste som har fått kloa i boken har bladd rett til de tre sidene som omtaler sex-skandalen og Lewinsky, er «Living History» en selvbiografi i ordets rette forstand.

— Den tar for seg alt du måtte ønske å vite om Hillary, sier redaktør Jim Kelly i Time Magazine, som skal trykke utdrag fra boken samme dag som den slippes på markedet. - Den begynner med hennes besteforeldre, sier han.

Skandalene sto i kø for Bill og Hillary lenge før Monica Lewinsky og hennes blå kjole kom på scenen. Allerede under valgkampen i 1992 ble Clinton beskyldt for å ha hatt en affære med Gennifer Flowers, en blondine fra Arkansas. Senere gikk flere kvinner ut og påsto at de hadde hatt et forhold til, eller blitt antastet av, Clinton. En av Clintons medarbeidere sa senere at å holde potensielle «bimbo-utbrudd» i sjakk ble en del av jobben for staben rundt presidenten.

Likevel kom Bill og Hillary seg helskinnet igjennom det meste. Hillary hadde også sine egne skandaler. Den største var Whitewater, en snuskete eiendomshandel i Arkansas på 80-tallet der Hillary's advokatfirma hadde vært involvert. Saken ble etterforsket av staten, og det ble konkludert med at til tross for at det var ulovlige aspekter ved transaksjonen, kunne det ikke bevises at ekteparet Clinton hadde gjort noe kriminelt. I boken avviser Hillary at hun har gjort noe ulovlig.

«Whitewater syntes aldri virkelig, fordi det ikke var virkelig», skriver Hillary.

Intenst hat

Bill og Hillary inspirerer til et helt spesielt og intenst hat hos deler av det konservative USA, som anser dem som personifiseringen av alt som er galt med det liberale Amerika, spesielt når det gjelder moral. De har måttet tåle til dels svært giftige angrep fra sine politiske motstandere, inkludert antydninger om at Hillary var involvert i dødsfallet til Vince Foster, en tidligere kollega som tok livet av seg mens Whitewater-saken pågikk.

Et av de sitatene Hillary er mest kjent for, er at høyresiden har en «omfattende sammensvergelse» mot Bill Clinton. Dette sa hun på frokost-tv til NBC, like etter at de første beskyldningene om Lewinsky begynte å lekke i pressen. Når det begynte å ulme i Lewinskysaken, skriver Hillary at hun trodde «det bare var enda en ondskapsfull skandale skapt av våre politiske motstandere».

Det bitreste for Hillary må ha vært at hun fortsatte å tro dette i seks måneder mens skandalen raste, og Bill lot henne leve i villfarelsen. Slik er det i hvert fall hun fremstiller det selv. En lørdag morgen i august våknet hun så av at presidenten tråkket frem og tilbake ved siden av sengen.

«... (Bill) fortalte meg for første gang at situasjonen var mye mer alvorlig enn det han hadde innrømmet før (...) Han skjønte nå at han måtte vitne i retten om at de hadde hatt upassende intimkontakt. Han fortalte meg at det som hadde skjedd mellom dem hadde vært kort og sporadisk», skriver Hillary.

«Jeg var stum av sjokk, mitt hjerte var knust og jeg var rasende for at jeg hadde trodd på ham i det hele tatt».

Paradoksalt nok var det den verste skandalen i Clintons liv som skulle gjøre henne mer populær hos amerikanerne. Når Bill ble tatt med buksene nede, fikk folket plutselig sympati for Hillary. Mens hun før hadde image som en kald karrierekvinne, følte mange med henne i den ydmykende situasjonen, og beundret hennes utholdenhet som «prøvet kvinne». Mens Bills popularitet sank, steg Hillarys til det høyeste nivå noensinne.

Valget reddet forholdet

Hillary skriver i boken at det var hennes avgjørelse om å stille til valg som senator som reddet forholdet til Bill.«Endelig kunne vi snakke om noe annet enn fremtiden til forholdet vårt. Vi begynte å slappe av begge to», skriver Hillary.I november 2000 ble hun valgt til senator fra delstaten New York. Hun skal sitte i dette embetet til 2006.

Hillary har holdt en lav profil i Senatet, og har jobbet svært bevisst med å bygge broer til mer konservative grupper, for å vise at hun er en fleksibel og pragmatisk politiker etter mønster fra hennes ektemann, og ikke en stri radikaler. Det har gitt resultater. Mange republikanere har motvillig måttet innrømme at de har vært positivt overrasket av senator Hillary.

— Jeg tror at alle hennes kolleger på begge sider respekterer hennes arbeidsmoral og måten hun oppfører seg på, sa den meget konservative Senator Lindsey Graham fra South Carolina om Hillary Clinton til Associated Press.

— Folk tillegger henne alle slags motiver uansett hva hun gjør. Hun har taklet dette bedre enn jeg tror noen hadde forventet, sa Graham.

President Hillary?

De ni demokratene som har meldt seg som presidentkandidater til valget neste år, møttes til sin første debatt i begynnelsen av mai. Ingen av de store tv-kanalene gadd å vise debatten direkte. Mange amerikanere aner ikke hvem de er eller hva de heter. Det er ett navn som til stadighet dukker opp igjen når demokratiske velgere blir spurt om hvem de ønsker som presidentkandidat; nemlig Hillary Clinton.

Hillary har gjort det klart at hun ikke stiller til valg neste år, men svært mange ser det som en sterk mulighet at hun satser på 2008. Hillary har noe som er uvurderlig i en politisk kampanje i USA, nemlig «name recognition». Alle vet hvem Hillary er, enten de elsker eller hater henne. Og sammen med Bill er hun en kløpper til å samle inn penger for sine valgkamper - de er favoritter hos den pengesterke eliten i Hollywood og New York.

Hillary har samlet inn så mange penger at hun har opprettet et fond som støtter andre demokrater i valgkampene deres. Dette gjør henne til en populær figur, og en meget attraktiv makker, for eksempel som visepresidentkandidat.

Hillary har til og med vært en god pengeinnsamler for republikanerne. Hver gang det virkelig kniper, sender de ut skremselspropaganda med Hillary i hovedrollen. I et brev nylig til sine velgjørere skrev det republikanske partiet:«Hvis ikke vi republikanerne tar affære umiddelbart, vil Hillary Clinton stige helt til topps i Washington. Det betyr en ny, liberal Clinton-æra».

Vanskelig for en kvinne

Som taler ved Wellesley College, sa unge Hillary:

— Utfordringen i dag er å praktisere politikk som en kunst der man gjør det som virker umulig, mulig.

Den utfordringen hun står ovenfor som eventuell presidentkandidat kan virke ganske umulig. John F. Kennedy skrev i 1956 at en kvinnelig president ville måtte ha Eleanor Roosevelts visdom, Jeanne d'Arcs lederevner, Dronning Victorias medmenneskelighet, og motet til Helen Keller.

Hillary skal være en stor politisk kunstner for å gå til topps i 2008. Men også her kan Lewinsky-skandalen faktisk ha hjulpet henne på en paradoksal måte.

Den politisk journalisten Cokie Roberts fra NBC, foreslo etter Lewinskyskandalen at en kvinne burde stille som presidentkandidat under mottoet «jeg kommer ikke til å skjemme deg ut foran barna dine».

— Lewinsky-skandalen satte nok søkelys på menns svakheter, og på en slags hell i uhell-måte. Det skal mye til for at en mannlig politiker tør å bruke hormon-argumentet mot en kvinnelig utfordrer i fremtiden, sa Roberts.

Lindsey Graham, konservativ senator

TEGNING: MARVIN HALLERAKER