Den hengslete briten er etter hvert blitt en lidenskapelig tilhenger av dyrehager og vil nå støtte opp om det viktige vernearbeidet som drives rundt om i mange av verdens fremste dyreparker.

Denne helgen deltar Cleese i en innsamlingsaksjon for dyrehagen Taronga i Sydney. Han har tidligere gjort bruk av sitt komikerimage for å skaffe penger til Jersey Zoo i Storbritannia og han sitter i styret for Santa Barbara Zoo i California.

– Min interesse for dyrevern er blitt styrket fordi jeg til stadig ser hvordan vi mennesker – særlig i USA – bare er opptatt av å berike oss stadig mer, på bekostning av Jordens naturlige rikdommer, sier Cleese.

Cleeses lemur

Nå har Cleese fått den store ære å få et sjeldent dyr oppkalt etter seg. – Jeg er stolt over denne hedersbevisning, og jeg vil fortsette mitt arbeid for å sikre dyrehagene, fordi alle mennesker og særlig barn her får en flott anledning til å komme nær dyra, sier Cleese.

Det var på slutten av fjoråret at Cleese mottok den uventede hedersbevisning. En sjelden lemurart på Madagaskar ble oppkalt etter komikeren og fikk navnet «Cleese’s woolly lemur» (ullemuren til Cleese). Og for å vise at dette er alvorlig ment heter lemuren på latin”avahi cleesei”.

– Dette er et lite og sant å si meget uinteressant kryp, sier Cleese og legger til at han ennå ikke har sett sitt fadderbarn. Men han var i fyr og flamme da forespørselen fra Madagaskar kom i fjor.

– Dette er stort. Jeg setter virkelig pris på at dere kaller et dyr opp etter meg, var Cleeses reaksjon før han fikk munnkurv og streng beskjed om ikke å si noe før nyheten hadde stått på trykk i et vitenskapelig tidsskrift.

Avslått adelskap

Cleese er ikke ukjent med Madagaskars lemurer. I 1997 spilte han en lemurelsker i filmen «Fierce Creatures», og ett år senere laget han en dokumentarfilm om den lille primatarten. Men fadderskapet er likevel det største.

– Jeg har sagt nei takk til å bli adlet, men takket ja til å få en lemur oppkalt etter meg, sier Cleese gravalvorlig. Han forklarer det med at han skjems over at britene nå bygger spesielle fengsler for lorder og andre adelige personer som er kommet litt skjevt ut.

Cleese møtte denne uken pressen i forkant av showet i Sydney til helgen og var i den anledning omgitt av sine «kjæledegger» fra Taronga Zoo, blant annet en kjempepytonslange med navn Sebastian og en gedigen håret edderkopp.

– Kontakt med dyr er viktig, og vi må holde på røttene nå som stadig flere flytter til byene og får naturen mer på avstand, sier dyreelskeren John Cleese, bedre kjent fra crazyroller i Monty Python-showene eller som den ubehjelpelige hotellverten i «Fawlty Towers».

John Cleese og den australske underholdningsartisten Caroline O'Connor med pytonslangen "Sebastian" i Taronga Zoo i Sydney. FOOT: REUTERS/Will Burgess