Den kortvarige kampen brøt ifølge sørkoreanske talsmenn ut da en nordkoreansk patruljebåt tirsdag krysset sjøgrensen mellom de to landene og ble møtt med varselskudd fra et sørkoreansk fartøy. Det nordkoreanske fartøyet kom i brann og trakk seg tilbake.

Episoden skaper økt spenning mellom de to koreanske statene, bare vel en uke før USAs president Barack Obama skal besøke Sør-Korea.

Økt spenning

– Dette kan være satt i scene for å øke spenningen foran Obamas reise, sier den sørkoreanske statsviteren Kim Yong-hyun.

– De vil vise den amerikanske presidenten hvor ustabil situasjonen på den koreanske halvøya er, mener Kim.

Det hvite hus var raskt ute med å advare Nord-Korea mot flere episoder i farvannet nær Sør-Korea.

Nye militære aksjoner som den som skjedde tirsdag vil bli betraktet som «opptrapping», fastslo president Barack Obamas talsmann Robert Gibbs tirsdag.

Også FNs generalsekretær Ban Ki-moon holder øye med situasjonen, og ber om partene utvise full tilbakeholdenhet.

– Provokasjon

Sør-Koreas statsminister Chung Ung-chan anklager Nord-Korea for et direkte angrep mot det sørkoreanske fartøyet. Nord-Korea krever på sin side en unnskyldning fra regjeringen i Seoul for det som beskrives som «en alvorlig væpnet provokasjon».

– Vårt fartøy nølte ikke med å slå tilbake mot provokatørene, het det i en melding sendt ut gjennom offisielle nordkoreanske medier tirsdag.

Ifølge en sørkoreansk militærtalsmann avfyrte nordkoreanerne rundt 50 skudd, og 15 av disse traff det sørkoreanske skipet.

Sammenstøtet skjedde i farvann nær den omstridte territorialgrensen mellom Sør-Korea og Nord-Korea i Gulehavet. I 1999 og 2002 gikk menneskeliv tapt på begge sider i blodige kamper i disse farvannene nær den såkalte nordlige grenselinjen (NLL).

Delelinjer

– NLL har eksistert i mange år. Både Nord-Korea og Sør-Korea har sagt seg innforstått med at det i praksis fins delelinjer i havene utenfor øst— og vestkystene av Koreahalvøya, heter det på nettstedet GlobalSecurity.org.

Samtidig hersker det uenighet om praktiske saker som retten til det rike krabbefisket i disse farvannene. Men trolig ligger det noe annet og mer bak denne gangen, etter at Nord-Koreas atomprogram og prøveskyting av raketter allerede har skapt økt spenning.

CHOI BU-SEOK