• Dersom Flaggruten forsvinner, rakner hele hurtigbåttilbudet i Sunnhordland. Det vil være forferdelig trist, sier ordfører Magne Rommetveit på Stord.

Klokken nærmer seg halv tolv på Leirvik kai. Kystbussene, som går mellom Bergen og Stavanger, står linet opp. Passasjerer strømmer inn på bussene.

— Jeg tar bussen fordi jeg er student. Det er billigst, sier Ingvild Bjelland.

— I dag tar jeg bussen. Andre ganger Flaggruten. Det er væravhengig, særlig om vinteren, sier Ingvar Ingebrigtsen.

Begge skal til Bergen og kunne like godt tatt Flaggruten som brølende legger til kai nesten samtidig - bare et steinkast unna.

Fra smørøye til smørøye

Ingvar Ingebrigtsen blir overrasket over å høre at Flaggruten er nedleggingstruet.

— Nei, de kan ikke legge ned den. Den har livets rett, men jeg tror Sleipner-ulykken fikk mange til å tvile, sier pensjonisten.

På hurtigbåtterminalen på Leirvik svirrer det av folk og bagasje. Tre store hurtigbåter legger til kai.

Nordgående og sørgående Flaggrute mellom Bergen og Stavanger og en melkerute som går til Ranavik - Sunde - Skånevik og Ølen.

På kaien venter den italienske oljearbeideren Salvatore Grillo. Han skal hjem til Italia på nyttårsfeiring og synes Flaggruten fra Leirvik via Flesland til Bergen er midt i blinken.

— Det er forferdelig synd om den skulle forsvinne. Det er så enkelt å komme seg til flyplassen herfra, sier oljearbeideren som har giftet seg og bor på Stord.

Berit Børsheim har levd et langt liv i Bergen og har nylig flyttet til Stord.

— Jeg vil savne komforten på Flaggruten. Det er så greit å komme fra Leirvik sentrum og inn til Bergen sentrum. Det er som å reise fra et smørøye til et annet, sier den blide damen.

- Rasering av distriktet

Ordførerne i Sunnhordland er langt skarpere i karakteristikken av gårsdagens HSD-utspill om å legge ned Flaggruten.

— Dette er dramatisk. Hovedpoenget med Flaggruten er de gode påkoblingsmulighetene. Flaggruten kan ikke ses isolert. Vi på Stord har busser, fly og ferger. Det er verre med kommunene rundt Stord som er avhengig av korrespondanse med Flaggruten, sier stord-ordfører Magne Rommetveit.

— Flaggruten er en av de viktigste bærebjelkene i kollektivtilbudet i Sunnhordland. Sjøreise langs vestlandskysten er unik, særlig i forbindelse med turisme. Nei, nå må vi brette opp ermene sammen med HSD, sier Agnar Aarskog, ordfører i Fitjar og styreleder i Samarbeidsrådet for Sunnhordland.

Oppgitt over politikerne

Kritikken retter de mot samferdselsminister Torild Skogsholm og fylkespolitikerne i Hordaland.

Samferdselsdepartementet har gitt konsesjon på en direkte hurtiggående ferge mellom Bergen og Stavanger til danske Mols-Linien AS.

HSD gikk lenge med planer om å bestille nye hurtigbåter, men i høst bestemte fylkespolitikerne at disse rutene skal legges ut på anbud.

Usikkerhet om konsesjoner og hvilke krav myndighetene vil stille til en ny generasjon hurtigbåter, gjør at HSD og Rogaland Trafikkselskap venter med å fornye flåten.

— Dette skaper mye usikkerhet. Flaggruten mellom Bergen og Stavanger har en over 40 år gammel tradisjon. Slik kortsiktig lønnsomhetstenkning vil bare føre til økt sentralisering, sier Rommetveit.

Mens usikkerhet preger båtbyggerbransjen og rederlagene, kan bussjåførene gni seg i hendene.

— Det er glimrende for oss, smiler en kvinnelig bussjåfør før hun kjører landeveien til Bergen.

SNART HISTORIE? Over 40 år med Flaggruten langs kysten kan gå mot slutten. HSD truer med å legge ned ruten mellom Bergen og Stavanger på grunn av passasjersvikt. - Det er veldig synd, sier oljearbeider Salvatore Grillo (t.v.) som bruker Flaggruten mellom Bergen og Flesland på vei til jobb i Nordsjøen.<br/>Foto: LENA VERMEDAL