The Times skrev torsdag at Italia hadde betalt tusenvis av dollar til Taliban-ledere og krigsherrer i Sarobi-distriktet øst for Kabul, for å kjøpe fred for sine egne soldater i området.

Den britiske avisen viser til anonyme etterretningskilder, som hevder at italienerne unnlot å informere sine NATO-allierte om avtalene de hadde inngått.

De franske styrkene som senere overtok for italienerne i området, var derfor uvitende om praksisen. Det resulterte ifølge kildene i at de ble angrepet og mistet ti soldater.

– Grunnløse påstander

Italias statsminister Silvio Berlusconi avviser påstandene i The Times og kaller dem helt og holdent grunnløse.

– Berlusconi-regjeringen har aldri godkjent noen form for betaling til Taliban-opprørerne, heter det i en kunngjøring fra Berlusconi.

Italias forsvarsminister Ignazio La Russa kaller den britiske avisartikkelen «søppel» og truet torsdag med å saksøke The Times.

Berlusconis forgjenger Romano Prodi avviser også at slike bestikkelser ble betalt under hans tid som statsminister, og det samme gjør daværende forsvarsminister Arturo Parisi.

– Jeg ga aldri tillatelse til noe slikt, og ble heller aldri informert om at det fant sted noen slik form for betaling til Taliban-terroristene, sier Parisi.

– Betaler ikke

En talsmann for NATO-styrkene i Afghanistan, oberst Wayne Shanks, avviser også påstandene.

– Vi betaler ikke bestikkelser. Vi betaler ikke opprørere. Artikkelen består av anonyme kilder, antydninger og overdrivelser. Vi kan ikke se at det foreligger beviser for noen av påstandene som settes fram, sier Shanks.

Fastholder

The Times fastholder likevel sine påstander, som også bekreftes av en Taliban-leder og to høytstående offiserer i den afghanske hæren.

Taliban-kommandanten Mohammed Ishmayel bekrefter i fredagens utgave av The Times at de italienske styrkene betalte beskyttelsespenger for å slippe angrep i Sarobi-området.

– Ingen av partene skulle angripe de andre, sier Ishmayel til avisen.

YVES HERMAN