• Hadde det ikke vært for Haakon J. Wallem, ville Bouchavesnes-Bergen antakelig ikke eksistert i det hele tatt. Vi skylder ham mye.

Med franske landsbyboere og Wallems oldebarn, Tom Steckmest, som tilskuere, la borgermesteren i Bergens knøttlille fetter i Nord-Frankrike i går ned en krans på Wallem/Steckmest-familiens gravsted. Det var lett å forstå at for de tilreisende franskmennene ble ringen sluttet på Åsane kirkegård i går ettermiddag.

— Pengegaven fra Wallem i 1918 ga oss muligheter til å bygge opp igjen Bouchavesnes. Pengene ble brukt blant annet til å bygge skole for barna og til rådhus, pluss minnesmerke over de falne og statue av den franske øverstkommanderende, marskalk Foch, som Wallem kjente, forteller borgermester Pierre Vandenberghe.

Slik begynte dette eventyret: 4000 av innbyggerne i Bouchavesnes ble drept i løpet av 1. verdenskrig, «La grande guerre - den store krigen». Landsbyen ble ganske enkelt slettet av Frankrike-kartet.

Lengsel etter Bergen

I dag lever den i beste velgående, liten, men oppegående. Og så takknemlige er folk overfor Wallem og Bergen at de for lengst har knyttet vårt Bergen til sitt franske navn.

Lenge har de ønsket kontakt med «storebror» i Norge. Nå er den etablert, og - i all beskjedenhet - på grunn av en reportasje her i Bergens Tidende i mars i fjor.

I disse dager er 29 landsbyboere Bergens gjester. Det er nesten 10 prosent av dem som bor i landsbyen som ligger i utkanten av Peronne (9000 innbyggere) i Somme-distriktet.

— Med tanke på alt det vi skylder Bergen synes jeg det er litt rart at forgjengerne mine ikke har gjort mer for å knytte kontakter i Bergen. Vi er blitt tatt veldig godt imot, både av Bergen kommune og av Haakon Wallems etterkommere. Selv om det regner, har vi allerede sett at dette er en fantastisk flott by. Vi gleder oss til å bli enda bedre kjent, både i byen og distriktet. Særlig ser vi frem til fjordturen søndag, sier borgermesteren.

Humørfylte timer

De franske landsbyboerne var i en uformell lunsj i drivhuset til skipsreder Tom Steckmests praktfulle eiendom i Erviken. Her kunne de for øvrig nikke gjenkjennende til en byste av marskalk Foch som finnes på eiendommen, riktignok på en lite prangende plass, men likevel. Marskalken besøkte faktisk Erviken ved en anledning, og etter sigende er det ham selv og skipsreder Wallem i fellesskap som ble enig om plasseringen.

Og når vi først er i Åsane: det mest konkrete som kan oppstå som et fremtidig samarbeid mellom den franske landsbyen og den norske «storbyen» er på skolesiden.

Patricia Vandenberghe, som er borgermesterens datter og rektor ved en ungdomsskole i nærheten av Bouchavesnes-Bergen sier til BT at hun håper det skal bli mulig å få til en eller annen form for kontakt mellom «hennes» skole og en skole her i Bergen.

Når vi formidler ønsket til spesialrådgiver Britt Nordgreen i Bergen kommune, får vi høre at det er gode muligheter for å oppnå varig kontakt med en av ungdomsskolene i Åsane bydel.

«Artig historie»

Borgermester Pierre Vandenberghe hadde drapert seg i trikoloren da han i spissen for den franske delegasjonen ble tatt imot av kollega Kristian Helland i det gamle rådhus tidligere på dagen. Helland innrømmet glatt at han først var blitt oppmerksom på en fransk navnebror gjennom nevnte BT-artikkel.

— Det er en jo en veldig artig historie, og jeg har ikke hørt om noe tilsvarende før - at en enkelt person, som Haakon Wallem i dette tilfellet, har betydd så mye for så mange mennesker, sier Helland til BT.

— Vi setter stor pris på dette besøket, og kan bare beklage at det skulle gå så mange år før vi fikk anledning til å gjøre litt gjengjeld.

Ordføreren har nå anledning til å bli minnet om Bouchavesnes-Bergen gjennom et maleri av landsbyen som hans franske kollega overrakte i bystyresalen. Borgermester Vandenberghe parerte med å invitere ordføreren, eller den som måtte etterfølge ham om en måneds tid, til Bouchavesnes-Bergen når det måtte passe.

Der sør venter 342 bergensere på ham.

RINGEN SLUTTES: Borgermester Pierre Vandenberghe i den franske landsbyen Boucha-vesnes-Bergen legger ned krans på graven til skipsreder Haakon J. Wallem. Wallem sørget for at landsbyen reiste seg fra ruinene i 1919. T.h. skipsreder Tom Steckmest.<p/>FOTO: ARNE NILSEN