— Det har vært steikandes moro. Granskningen av denne slekten har vært en hobby for meg i snart to år, sier Øvsthus til bt.no.

- Et praktverk

La oss ta den siste historien først: På slutten av 80-tallet fikk Thor Øvsthus fra Norheimsund en flott gammel lommebok av sin far, som igjen hadde fått den av sin far. Den eksklusive lommeboken var av kalveskinn, og var inngravert med navnet Torbjørn J. Maage.

— Lommeboken var et praktverk, et rent kunststykke. Men det var ingen ved navn Maage i vår slekt, og ingen kunne svare meg på hvordan den var kommet inn i familien. Det får jeg nok heller aldri vite, forteller Øvsthus.

Nysgjerrigheten fikk ytterligere næring da han for to år siden leste i en ættebok for hjemkommunen Kvam.

— Der fant jeg koplingen. Torbjørn Maage hadde eid en gård på Mo i Kvam mellom 1877 og 1882. Da tok han med foreldrene og barna, og reiste til Amerika.

Bom stopp i 1882

På utvandrermuseet på Radøy fant han ut av avreisedatoen var 25.mai 1882. Men der stoppet også alle spor. Ingen hadde registrert hvor Maage-familien ble av da de ankom sitt nye hjemland.

Thor Øvsthus bladde da opp på navnet Maage i telefonkatalogen, og fant en fjern slektning av lommebokens eier.

— Han kunne fortelle at hele Maage-slekten samlet seg i Thor City i Iowa. Da jeg så fant en folketellingsliste for Thor City fra 1900, fant jeg hele bølingen, forteller han.

Så var det å finne slekten, 106 år etter. Øvsthus fikk tilsendt telefonkatalogsider fra Thor City, men fant ingen med etternavnet Maage. Men gjennom slektninger i Minneapolis, kom han til slutt i kontakt med Martha Smith på lokalhistorisk museum i Humboldt County. Etter lang tids mailing frem og tilbake over Atlanteren, løsnet det for et halvt år siden.

Fant oldebarna

— På nyttårsaften kom det mail om at hun hadde funnet to brødre som var oldebarn av Torbjørn. Den ene av dem, Donald Maage, bodde faktisk i Minneapolis, forteller Øvsthus.

Oldebarnet ble mildt sagt overrasket da det kort tid dumpet et brev fra Norge ned i postkassen.

— Jeg kjente ingen i Norge, og forstod ingenting, forteller Donald Maage (61) til Minneapolis Star Tribune.

Tilfeldighetene ville det slik at familien Øvsthus faktisk hadde planlagt en tur til nettopp Minneapolis denne sommeren, for å besøke familie, og hente hjem datteren, som var ferdig med studier i Kentucky.

Dermed lå alt til rette for et møte mellom familiene Øvsthus og Maage, og lommeboken ble returnert til rette eier mandag 5. juni i år.

— Det var mye tårer og følelser, forteller Thor Øvsthus.

- Kjørte rett forbi gården

— Da vi kom, var det et kjempeoppbud av nesten hele familien. Donalds mor på godt over 80 var der, konen, alle døtrene, og flere eldre damer.

Donald Maage og hans kone hadde utrolig nok vært i Norge i 1985. De kjørte til Bergen via Haukeli og Hardanger, og kjørte med andre ord rett forbi oldefarens hjemsted, uten å vite det.

Det returnerte klenodiet er nå blitt en av Donalds kjæreste eiendeler.

— Lommeboken er en fin forbindelse til fortiden. Jeg kan så vidt huske min oldefar. Jeg husker at jeg satt på kneet hans, forteller Donald, som før han møtte Tor Øvsthus visste svært lite om familien sin.

— Thor har gjort en kjempejobb med slektstreet vårt! sier han.

Neste sommer drar han og konen tilbake til Norge for å se stedet oldefaren forlot i 1882. Thor Øvsthus, som nå bor i Førde, har tatt på seg rollen som guide, og gleder seg til å vise frem Hardanger.

Gransker egen slekt

Det to år lange arbeidet har tydeligvis gitt mersmak, for nå er 59-åringen i full gang med å kartlegge enda en familie - sin egen.

— Jeg er kommet ganske langt på vei, men her er det heldigvis litt lettere å få oversikten, sier han.