Vulkansk aske er vanskelig å oppdage fra et fly fordi den synes ikke på værradaren, ifølge Meteorologisk institutt.

Ifølge Metorologileksikonet Metlex, er asken er farlig av flere grunner:

  • Askepartiklenes smeltepunkt er lavere enn turbinmotorenes arbeidstemperatur. Dette fører til at asken smelter til en tyktflytende, lavalignende masse, som sakte flyter bakover i motoren og kveler den.
  • Langt oppe i atmosfæren, der de store passasjerflyene ferdes, er det svært tørt. Når et fly flyr gjennom en askesky, gnisser askepartiklene mot flykroppen og genererer statisk elektrisitet.
  • Dette kan observeres som mange små elektriske utladninger. Disse utladningene fører til forstyrrelser i radiosambandet, slik at besetningen ikke får varslet noen eller bedt om assistanse.
  • Askepartiklene er veldig harde, og har skarpe kanter— Det gjør at overflater effektivt blir sandblåst. Spesielt utsatt er frontvinduene på flyet, som blir matte. Dermed mister flygerene sikten fremover.
  • Rørene til friskluftinntak og lignende kan bli så kraftig sandblåst at det fører til brudd.

«A small problem...»

Luftfartsindustrien ble for alvor oppmerksom på vulkansk aske som risiko for sikkereheten i 1982. 24. juni fløy British Airways flight 9, en Boeing 747, på vei fra London til Auckland inn i en askesky fra den indonesiske vulkanen Mount Galunggung.

Alle fire motorene stoppet, og flyet var nær ved å styrte med 263 personer om bord.

Kaptein Eric Moody sin annonsering over høytaleranlegget til passasjerene har gått inn i luftfartshistorien som tidenes underdrivelse:

«Ladies and gentlemen, this is your captain speaking. We have a small problem. All four engines have stopped. We are doing our damnedest to get it under control. I trust you are not in too much distress.»

Flyet ble omdirigert til Jakarta og klarte akkurat å gli langt nok til at det kom seg igjennom hele vulkanskyen. Alle motorene startet igjen da de var ute av tåken.

Etter hendelsen i 1982, som senere ble kalt «the Jakarta Incident», ble det opprettet flere sentre som skal varsle om vulkansk aske i atmosfæren.