Den lille, italienske mannen minner om Gepetto, Pinocchios far, der han står med grå bart, lunt smil, lesebrillene på hodet og en stor, god mage med arbeidsforkle over.

Franco Costa malte bilder lenge før elevene på St. Paul skole var påtenkt. Verdenskjent er han blitt, 67-åringen med sine seilbilder, blomsterbilder, landskap, bilracebilder. Vår egen konge har kjøpt bildene hans, Bill Gates er en stor fan, paven likeså. Nå står han altså foran klassen og skal male litt med elevene i syvende.

Er det rart det er høytidsstemning?

Lynkurs i italiensk

— Han er kjempeflink. Vi har sett noen av bildene hans i en bok, sier Helene Hofstad (12) idet hun begynner å male en gul blomst på det store arket sitt og føyer til standardkommentaren «jeg kan ikke male, altså».

På Martin Olsen (11) og Kurt Alexander Bakke Vigs (12) pult ligger en italiensk lommeparlør.

— Jeg fant den bare hjemme og nappet den med, forteller Kurt Alexander.

— Vi forsøkte å si «hei, kunstner» på italiensk, men han skjønte visst ikke hva vi sa, smiler Martin og viser landskapsbildet han er begynt på.

Franco Costa småprater med elevene, deler ut mer maling og skryter av arbeidene deres. Går det som han vil, blir maleriene lagt ut på internett og solgt der.

— De kan bli solgt for fem kroner eller femti kroner, det spiller ingen rolle. Pengene skal gå til et veldedig formål, og skolen kan bestemme hvilket, forteller Costa. Slik har han gjort det hele tiden, sist i Tyskland, neste gang i Irak.

Over hele verden

Kunstneren Costa har reist rundt til skoler over hele verden de siste tre årene. Egentlig er han i Bergen for å prøve å sette opp en utstilling, men da han fikk invitasjon fra St. Paul, var det ikke nei i Costas munn.

— Jeg forsøker å vise de rike barna at det finnes fattige barn i verden også. Drømmen er å bidra til at barns grenser mellom land opphører og at alle er venner. Jeg vet det høres voldsomt ut, og sannsynligvis blir det bare en drøm, men vi må jo prøve, sier Costa og smiler med sine brune øyne.

Selv har 67-åringen seks barn, i alderen 44 til ett og et halvt år. Slå den!

Costas bergensopphold vil vare noen dager til, og han har vært her en gang tidligere, under Cutty Sark i 1997. Det likte den seilinteresserte italieneren godt.

— Landskapet her er så vakkert.

Lørdag treffer du signor Franco Costa hos Askøy seilforening, der han skal stille ut noen bilder og - forhåpentligvis - seile litt.

STAS: Cattrang Vu (11) og Helene Hofstad (12) på St. Paul skole synes det er stas å ha Franco Costa på besøk. Den italienske kunstneren er på sin side imponert over elevenes kreativitet og interesse. <p/>FOTO: JAN M. LILLEBØ