• På akvariet er det helt topp, her er det aldri kjedelig, sier Kjersti Haaland. Hun var en av godt over to tusen besøkende som var innom Akvariet i går.

Amalie Brann, Kobbe-Lars og Selina Fullfart svømmer foran både små og store øyne i Akvariets kjeller. Kjersti Haaland ser på selene sammen med sønnen Lennart (7). Og det er ikke første gang de er her.

— Jeg synes det er gøy her. Jeg har vært her før også, sier Lennart. Aller best liker han slangene, som er en del av utstillingen med tropiske dyr. Det er bare ett av akvariedirektør Kees Ekelis nye prosjekter etter at han begynte som direktør i 2002.

— Det har kommet en del kritikk mot Akvariet i det siste, hva synes du om det?

— En periode var det liksom alt og ingenting her, men nå er det mye bedre, sier Kjersti Haaland. - Og bedre skal det bli, lover direktør Kees Ekeli.

Om vel en uke åpner en ny utstilling, om Jules Verne, hans liv og om livet på Nautilus. I over ett år har Akvariet jobbet sammen med franske og norske aktører for å få utstillingen klar. Neste prosjekt på direktørens blokk er en haitank og takterrasse. Men med lite penger tar det tid å realisere de store prosjektene.

Ekeli skjønner ikke helt kritikken som har kommet mot akvariet.

— Jeg synes vi gjør det beste vi kan med de midlene vi har, og tilbakemeldingene vi får er veldig gode, sier han.

— Det er nesten umulig å gjøre mer enn det vi gjør, men vi har en kort historie hvor mye har blitt gjort, og vi har et stykke å gå før vi er på samme nivå som Tusenfryd og Dyreparken. Men det er dit vi skal, sier Ekeli.

Siden Kees Ekeli tok over direktørstolen i 2002 har selene blitt sirkusartister, dyrepasserne har blitt mer synlige, det er aktiviteter hver hele time, akvariet har fått en ny tropisk avdeling med krokodiller, slanger, skilpadder og apekatter og det er konserter og teater innimellom fôringene. I løpet av den tiden Bergens Tidende var til stede, kunne vi ha fått med oss fôring av både sel og pingviner, teater, konsert og 3D-film (ifølge direktør Ekeli verdens beste). I tillegg til å gå rundt og se på dyrene, selvfølgelig.

Ekeli har nasjonale ambisjoner, men det er først og fremst bergenserne han tenker på når han planlegger Akvariets fremtid.

— Det er barnefamilier i Bergen som er vår hovedmålgruppe, det er dem vi satser mot, sier Ekeli.

— Hvis vi har et tilbud som bergenserne setter pris på, så vil det også bli satt pris på av turister, påpeker han.

— Jeg ønsker å skape en attraksjon som alene kan trekke folk til Bergen, men samtidig beholde identiteten til Akvariet. Vi har en historie og skal bevare arkitekturen i Rotunden og Labyrinten, men samtidig må vi fornye oss på andre områder, forteller Ekeli.

Det første på ønskelisten en er haitank, på hele 1,5 millioner liter vann, rundt seks ganger så stort som det bassenget selene har i dag. - I dag må vi si nei når vi får tilbud om de største fiskeartene, vi har ikke plass til store skater og rokker, brugde, håbrann og blåhai. Men alle disse er fisker som hører til norsk marin fauna, og jeg gleder meg til vi får plass til disse.

— Hadde vi hatt pengene nå, og jeg regner med vi trenger rundt 12 millioner, så kunne vi hatt haitanken klar til neste sommer. Uten eksterne midler må vi ta det mer på sikt, og det vil ta rundt fem år.

— Spørsmålet er hva vi kan gjøre innenfor de økonomiske rammene vi har. Akvariet er en selvstendig stiftelse, og vi får ikke støtte til driften fra verken kommune eller stat. For å få nye, store prosjekter i gang raskt, er vi avhengig av eksterne midler. Ellers får vi ta det sakte, med det overskuddet vi har. Vi har fått til mye siden 2002, men skal vi nå opp på samme nivå som Tusenfryd og Dyreparken, vil det ta rundt 25 år hvis vi kun har stiftelsens egne midler, sier han.

Men de trenger ikke bare penger, for å kunne utvide tilbudet trenger de også større plass. Kommunen har allerede blitt enige med Akvariet om at de får overta nabotomten, «Katten». Og på taket skal det bygges en takterrasse.

— Hvorfor tror du folk har sagt at Akvariet er utdatert?

— Vi har nok ikke holdt på med alt dette lenge nok til at folk har fått det med seg. Mange som ikke har vært her på lenge blir veldig overrasket når de ser hvor bra vi har fått det.