— Venstre har under Sponheims ledelse gått til høyre i politikken. Det er ikke et lyseblått Venstre vi trenger, sa tidligere leder i Bergen Venstre, Liv Sæbø Fausa, som i dag blir valgt til leder av nominasjonskomiteen.

Venstrelederen var godt mentalt forberedt da han kom til Hordaland og sine egne partifeller. Det er ikke minst her vest at kritikken og misnøyen har vært sterkest mot Sponheim, og den ble tydelig uttrykt i den politiske debatten etter hans åpningstale.

- Mer høyrevridd

Sæbø Fausa fikk følge av flere i de kritiske kommentarene. Venstre er blitt mer og mer høyrevridd, særlig i skolepolitikken, lød noen av påstandene. Enkelte av talerne, som bl.a. tidligere byråd Geir Kjell Andersland, beklaget sterkt at Sponheim ikke er like opptatt av å snakke om det sosiale ansvaret som om småbedriftenes kår.

Men Lars Sponheim kunne også glede seg over uforbeholden støtte fra en rekke tillitsvalgte fra ulike kommuner. Det gjaldt bl.a. Sverre Kleivkås fra Ullensvang og Vigleik Kalland fra Osterøy. Kalland var harm fordi så mange - anonymt - hadde sendt sleivspark mot partilederen.

Offensiv partileder

Lars Sponheim var på sin side opplagt og offensiv da han brettet opp ermene og forklarte hvorfor han ikke akter å gi seg som leder av Venstre:

— Det er definitivt ikke av hensyn til meg selv, men for partiets del, fordi vi neste år får et rotterace i valgkampen. Dessuten vil jeg være med å lose partiet gjennom en ny EU-kamp.

Det har vært uhyre krevende å være både statsråd og partileder, og det har gått ut over familien. Jeg har i praksis vært separert i ti år! Derfor kunne det vært fristende å gi seg, men familien min støtter meg fullt ut når jeg nå ønsker å fortsette, sa Sponheim.

- Vanvittig tøft og ensomt

Disse åtte årene som partileder har vært vanvittig tøffe og ensomme år. Og da jeg kom inn på Stortinget i 1993, var det et gjenreisningsarbeid jeg måtte ta fatt på. Dere har gjort meg til en tøffing, sa han.

Sponheim oppfordret de tillitsvalgte i Venstre om å lufte kritikken mot ham mens han var til stede. Det hadde han savnet det siste året.

Statsråden nevnte ellers i sin tale at han er ganske trygg på at delingsmodellen i skattesystemet nå vil bli fjernet. Han regner også med at regjeringen lengst mulig vil holde på en raus holdning til arbeidsinnvandring når EU blir utvidet med ti medlemmer fra 1. mai. Men det skal godt gjøres å unngå overgangsordninger etter at Sverige har vedtatt dette, tilføyde han.

<b>ROS OG MYE RIS:</b> Lars Sponheim ble irettesatt, men høstet også ros og støtte fra enkelte på årsmøtet i Venstre.<br/>Foto: Jan Lillebø