Forskerne ved York-universitetet sier at studien de har laget, er den første som ser på forbindelsen mellom klima, utryddelse av arter og biologisk mangfold over en lengre periode.

Studien, som er offentliggjort i Proceedings of the Royal Society, viser at klimaendringer kan ha vært årsak til massiv utryddelse av arter tidligere, sier Peter Mayhew som ledet arbeidet med studien.

Studien har undersøkt fossiler og temperaturendringer over 500 millioner år. Forskerne fant at tre av de fire verste utryddelsene av arter – det vil si at over halvparten av artene ble utryddet – skjedde i spesielt varme perioder.

– Forbindelsen viser seg å holde i hele perioden. Når temperaturene stiger, er det mer utryddelse og det er mindre biologisk mangfold, sier Mayhew.

FNs klimapanel spår at temperaturene vil stige med mellom 1,8 og 4 grader i løpet av dette århundret, til dels som en følge av utslipp av drivhusgasser.

Dersom temperaturen når opp mot 4 grader, vil det være like varmt som under en periode for 250 millioner år siden da 95 prosent av jordas arter ble utryddet, inkludert 70 prosent av plantene, insektene og virveldyrene.

Noen av de massive utryddelsene av arter skjedde over få hundre år. Det viser at en rask temperaturstigning kan ha samme virkning nå, ifølge Mayhew.

– Dette gir oss en idé om hva vi kan vente oss i nær framtid. Ingenting tilsier at dette ikke kan skje over en kort tiårsperiode, sier han.