Statsminister John Howards harde linje led onsdag kveld norsk tid nederlag, da Senatet i Canberra avviste et lovforslag som ville gjort det mulig å tvinge skipet bort med makt. Torsdag rettet to av landets mest innflytelsesrike aviser skarp kritikk mot regjeringssjefen.

— Statsministerens klønete oppførsel strider mot all fornuft og anstendighet, tordnet storavisen The Australian på lederplass.

— John Howards bruk av "Tampa"-saken til å markere en hardere linje overfor båtflyktninger, har skapt en farlig krise, skrev politisk sjefkommentator Michelle Gratton i Sydney Morning Herald.

"Motbydelig"

— Regjeringens reaksjon på at 434 asylsøkere har dukket opp på vår dørstokk, har utviklet seg fra en motbydelig, umenneskelig pinlighet til full innenrikspolitisk og utenrikspolitisk krise. Den er blitt en alvorlig belastning på forholdet til vår strategisk viktigste nære nabo, Indonesia, skrev The Australian.

Flyktningene, som for det meste er afghanere, ble plukket opp av "Tampa" fra et synkende fartøy i farvannet mellom Indonesia og Australia sist søndag. Flyktningene truet med å hoppe over bord, dersom de ikke ble satt i land på Christmas Island, en øy som ligger rundt 1500 kilometer nordvest for det australske fastlandet og tilhører Australia.

The Australian beskrev regjeringens beslutning om å sende soldater om bord i "Tampa" onsdag som en grov overraksjon.

— Dette var et kynisk forsøk på å framstille saken som et nasjonalt sikkerhetsspørsmål, snarere enn å medgi at det er et humanitært problem, og den militære aksjonen var en overreaksjon som aldri burde ha skjedd, skrev avisen.

Faller

Det er ikke bare avisene som reagerer, også blant australiere flest ser oppslutningen om Howards hardhendte håndtering av "Tampa"-saken ut til å falle som en stein. En opptelling av innringere til populære radiostasjoner - et nokså sikkert tegn på stemningen i folket - viser at mens 78 prosent til å begynne med støttet statsministeren, er tallet nå nede i 51 prosent.

Opposisjonsleder Kim Beazley var blant dem som stemte mot, da regjeringens lovforslag led nederlag i Senatet i Canberra onsdag. Beazley sa at han "ikke i ren panikk vil støtte et overilt og drakonisk lovforslag".

Den innflytelsesrike høyreorienterte kommentatoren Padraic McGuiness mener Australia i virkeligheten ikke lenger har noe valg: Hvis landet skal beholde sitt ry som et menneskelig samfunn, må flyktningene få husly, mat og medisiner, skrev McGuinness torsdag.