Panamakanalen ble betraktet som en ingeniørbragd da den sto ferdig i 1914. Rett nok hadde 23.000 arbeidere måttet bøte med livet under byggingen, men for verdens skipsfart betydde kanalen en revolusjon. De trengte ikke lenger gå den lange veien rundt Sør-Amerika og forbi farlige Kapp Horn for å komme fra Atlanterhavet til Stillehavet eller omvendt.

Men Panamakanalen har blitt for liten for handelsflåten. Store lasteskip og oljetankere kommer ikke gjennom kanalens slusesystemer. Panama må utvide, eller miste livsviktige inntekter fra kanaltrafikken.

Moderniseringen og utvidelsen tar sikte på å bygge en parallell led og sluser som er lange og brede nok til at også de største skipene får plass, sa president Martin Torrijos da den ambisiøse planen ble presentert mandag.

Kanalprosjektet skal være ferdig til 2014, 100 år etter at Panamakanalen først ble åpnet.