— Da jeg gikk gjennom bilder av mulige gjerningsmenn, oppmuntret politiet meg på en slik måte at jeg pekte ut Cotton, sa Thompson-Cannino etter frikjennelsen.

Over 200 amerikanere har fått langvarige dommer opphevet etter at DNA-analyser har vist at de var uskyldige. De sonet i snitt over 12 år hver før det amerikanske rettssamfunnet slapp dem ut, ifølge The Innocence Project (IP). Noen unnslapp så vidt henrettelse.

Politi og dommeres tro på feilaktige vitnemål er hovedårsaken til justismordene.

Ba om unnskyldning

Jennifer Thompson-Cannino var student da hun ble voldtatt i North Carolina i 1984. Senere pekte hun ut Ronald Cotton. Først i politiets fotoalbum, deretter i en vitnekonfrontasjon med flere menn.

Cotton fikk 10 års fengsel i 1985.

I 1987 kom saken opp igjen. Da ble han også tiltalt for en annen voldtekt. Før saken kom opp, tilsto en fengslet mann overfor en medfange. En dommer besluttet imidlertid at disse opplysningene ikke skulle legges frem i retten, ifølge IP. Dermed ble han dømt for to voldtekter.

10 år senere ble saken tatt opp igjen. DNA funnet på det ene offeret viste seg å ikke være fra Ronald Cotton. Isteden fikk politiet treff på mannen som tilsto.

Etter frifinnelsen ba Thompson-Cannino om unnskyldning. Siden har hun gjort det til en kampsak, sammen med Cotton, å endre rettsvesenets naive tro på enkeltpersoners vitnemål.

11 år i dødscelle

Hun mener også at politiet påvirket henne til å peke ut Cotton da hun gikk gjennom «forbryteralbumet».

— Derfor så jeg etter en som lignet på bildet i vitnekonfrontasjonen. Dermed var Cotton fordømt, sa hun til Washington Post for noen uker siden.

Her er tre av de andre som er blitt frifunnet etter DNA-analyser:

  • Jerry Miller ble dømt for voldtekt i 1981, etter å ha blitt utpekt av offeret. At faren ga ham alibi hjalp ikke. 25 år senere ble han frikjent etter en DNA-analyse av noen sæddråper funnet på offeret.
  • Rolando Cruz ble dømt til døden for voldtekt og drap på en liten jente i 1983. Like etter rettssaken tilsto en dømt drapsmann, uten at det hjalp Cruz. Først etter nesten 11 år på «death row» ga en DNA-test ham livet og friheten tilbake.

Endrer rettsvesenet

  • Alan Newton ble identifisert som voldtekts- og drapsmann av et vitne. Etter 22 år i fengsel viste en ny DNA-analyse fra bevisene at han var uskyldig.

DNA-frifinnelsene har ført til endringer i amerikansk rettsvesen. Og vil trolig føre til flere. Tema som blir diskutert er blant annet øyenvitners troverdighet, avhørsteknikker og tilståelser som presses frem - samt fordommer. Ikke-hvite er klart i overvekt blant uskyldig dømte, ifølge IP (www.innocenceproject.org).