Bare minutter før landing brakk romfergen "Columbia" i biter og styrtet i Texas lørdag ettermiddag. Romfergen var den første til å bli skutt ut i rommet, og har til sammen gjennomført på 28 romferder, siden den først ble skutt opp i 1981.

-Dette er en kjempetragedie. Først og fremst for dem som var om bord i "Columbia" og deres pårørende, men også for internasjonal romfart og romforskning, sier astronom Knut Jørgen Røed Ødegaard ved Astrofysisk Institutt ved Universitetet i Oslo til NTB. Nøkkelredskap

-Romfergene har vært et nøkkelredskap for utforskning av verdensrommet i en årrekke. Både for romteleskopet Hubble og den internasjonale romstasjonen ISS har forsyninger fra romferger vært avgjørende. Romfergene er også sentrale ved utskifting av mannskaper ved ISS, sier Røed Ødegaard til NTB.

Den profilerte astronomen, som også er leder for Norsk Astronomisk Selskap, frykter internasjonal romforskning nå vil bli satt kraftig tilbake.

-Som etter "Challenger"-ulykken i 1986 vil det bli et opphold på minst ett år i oppskytingen av romferger. Dersom årsaken til styrten ikke blir klarlagt med det første, kan oppholdet bli enda lenger. Uansett har vi mistet et romfartøy, og det er alvorlig nok, sier Røed Ødegaard.

Nye ferger?

Forsker Johnny Skorve ved Norsk Utenrikspolitisk Institutt mener "Columbia"-havariet kan fremskynde utviklingen av en ny type romferge.

-Tap av en romferge er et stort tilbakeslag for romprogrammet. Dagens ferger er gamle, og kan muligens være modne for utskifting. Nå har NASA mistet to ferger, og det kan da være aktuelt å finne frem til en ny type romtransport. Men først må ulykken analyseres, sier Skorve.

Skorve er forsker ved NUPI med satellittovervåking som spesialområde, og har i mange tiår fulgt med på romfartsutviklingen. Ifølge Skorve har "Columbia" og de andre romfergene utført oppdrag for norske forskere, blant annet i forbindelse med eksperimentering med plantevekst i vektløs tilstand.

-Ekkel følelse

Nordmannen Pål Brekke arbeider for den europeiske romfartsorganisasjonen ESA, og er nestleder for det såkalte SOHO-prosjektet, som ESA og NASA sammen står bak. Til NTB forteller han at "Columbia" utførte oppdrag for SOHO under den siste turen.

-Vi fulgte faktisk ekstra nøye med på "Columbia" denne gangen. Romfergen skulle nemlig justere et av våre energimåleinstrumenter på SOHO-satellitten, sier Brekke. Han synes det var ubehagelig å se TV-bildene av den havarerte romfergen.

-Det var en ekkel følelse å se romfergen styrte. Frykten for en ulykke er alltid til stede, selv om det er foretatt rundt 115 oppskytinger og det fra før av bare er "Challenger" som har styrtet. Romfartsmiljøet er forholdsvis lite, og en slik hendelse går inn på oss alle, sier Brekke til NTB.

Brekke er av samme oppfatning som amerikanske myndigheter, nemlig at årsaken til havariet høyst sannsynlig ikke er et terrorangrep. -"Columbia" befant seg rett og slett altfor høyt oppe i atmosfæren da NASA mistet radiokontakten med fartøyet, sier han.

-Ikke for gammel

Den norske romeksperten og sivilingeniøren Erik Tanberg tror ikke alderen på romfergen "Columbia" hadde noe å si for havariet.

-En romferge er konstruert for 100 oppskytinger. Denne har vært skutt opp 28 ganger, i tillegg til at den hele tiden etterses og oppgraderes av NASA. Romfergen var teknisk sett i god stand. "Columbia" har heller ikke hatt problemer underveis. Denne forskningsturen har gått helt etter programmet og alt så ut til å være i orden, sier Tandberg til NRK.

Norske vitner

Nordmannen Bill Iversen var vitne til "Columbia"-ulykken under sitt opphold i Texas fredag morgen lokal tid. På morgenkvisten våknet han av kraftige lyder.

-Rundt klokken åtte lokal tid hørte vi noe vi trodde var et fly med store motorproblemer som gikk over taket vårt. Hele huset ristet. Alle sto opp og lurte på hva det var, sier han på telefon til NRK.

Huseieren rakk å komme seg ut og så røykstripa etter romfergen da den havarerte, forteller Bill Iversen, som er fra Vardø i Finnmark.

VG Nett har snakket med et annet norsk vitne, flyinstruktøren Christoffer Vika. Fra sin fars leilighet i Tyler, Texas, kunne også han høre smellene fra "Columbia". -Jeg så den ikke, men hørte det ganske godt. Det hørtes ut som torden. Jeg skjønte ikke helt hva det var før jeg så det på TV 20 minutter senere, sier nordmannen.

(NTB)

SYRTET: Bare minutter før landing brakk romfergen "Columbia" i biter og styrtet i Texas lørdag ettermiddag. Norske eksperter frykter at romfergeulykken i USA vil få dramatiske konsekvenser for internasjonal romfart og romforskning. FOTO: REUTERS