RAGNAR SKRE

Nei, dette er ikke handlingen i en katastrofefilm, men noe som skjedde i et område av Belize.

Det kraftige utbruddet som begynte for tre år siden har rammet Belize hardest. Men over store deler av Mellom-Amerika skaper billen frykt.

— Denne billen er ekstremt aggressiv. Vanligvis angriper barkbiller eldre trær, men denne går spesielt på yngre skudd, sier forsker Karl Thunes ved Skogforsk i Bergen. Han har fulgt nøye med på utbruddet.

Ifølge Thunes var det en ren tilfeldighet at man oppdaget den nye arten.

— Den liknet ikke på noen av dem som var kjent fra før. Derfor kontaktet vi Lawrence Kirkendall som er spesialist på å bestemme arter.

Samlet prøver

Kirkendall, som er amanuensis ved Universitetet i Bergen, reiste i sommer til området for å ta skadene i nærmere øyesyn. I begynnelsen var det vanskelig å finne eksemplarer av billen, fordi mesteparten av skogen var død. Men etter tre timers kjøring i terrengbil lyktes det å finne et sted med aktivt angrep, og han og kollegaen Brian Sullivan fra Louisiana fikk samlet inn prøver.

Da han senere fikk lagt den mistenkelige billen under lupen og sett nærmere på syndebukkens «ansikt», ble det klart at dette er en annen art enn den som finnes fra før i Latin-Amerika og som kalles «southern pine beetle».

Men det er altså ikke snakk om en egentlig ny art, understreker han. Den er svært gammel, men må rett og slett ha klart å unnslippe forskernes skarpe blikk til nå.

— De to artene skilte lag for fire-fem millioner år siden, noe som genetisk sett er samme avstand som menneske og sjimpanse, forklarer Kirkendall. FNs matvareorganisasjon FAO prøver nå å etablere en regional overvåking av barkbilleutbruddene i Latin-Amerika.

Navn ikke bestemt

Kirkendall har ikke bestemt seg for hva han skal kalle sitt funn.

— Først må jeg overbevise kollegene mine om at det er en ny art og ikke «southern pine beetle» som man har trodd til nå. Selv om forskjellene er små i utseende, er det store genetiske forskjeller. Vi er snart klar med et DNA-«fingeravtrykk», og da blir det lettere å skille dem fra hverandre.

Ifølge avdelingsingeniør Hilde Paulsen i Landbrukstilsynet er det ikke innført trevirke fra Belize til Norge i 2002 og 2003.

LITEN OG GLUPSK: Denne ørlille billen fra Belize ødelegger furuskog i et forrykende tempo.