FINN E. VÅGA

Riktignok er England fullt av spennende kriminalmysterier, og eminente detektivberømtheter som Sherlock Holmes og Hercule Poirot kan tenkes å ville mønstre på som dekksgutter, men det er heldigvis ikke hver feriedag drap begås.

Jeff Briggs er ingen berømt massemorder. Han er — så vidt jeg vet - heller ikke i slekt med Jack the Ripper. Men Jeff Briggs har detaljkunnskaper om et drap. Ikke hvilket som helst drap heller.

Jeg traff ham og konen Maureen på min første kanaltur. Båtene våre var bare millimeter fra hverandre da vi møttes i et smalt parti av kanalen i Sør-England, noen kilometer fra den lille byen Skipton. Så nær var båtene at hundene Rocky og Emmy, som dormet i en kurv på dekk, bjeffet nervøst.

Men vi unngikk kollisjon. Snart drøste vi som gamle skipskamerater. Helt til en annen kanalbåt kom og ville forbi. Jeff seilte den ene veien, jeg holdt stø kurs motsatt retning.

Lite visste jeg da om hvilke dramatiske konsekvenser det korte møtet skulle få.

Hemmelige landskap

Aldri har jeg sett England slik som jeg gjorde fra kanalbåten. Denne spesielle formen for ferie tilbyr et unikt andeblikk på England. Kanalene åpner for en alternativ transport - ikke motorveiens eller jernbanenettets – men tusenvis av kilometer av kanaler som svinger og snor seg gjennom et hemmelig landskap.

Du ser baksiden av bygninger, private hager, smug, en eldre dame som steller blomsterbedet, du hilser postbudet muntert god morgen. Du besøker kjente steder som Stratford Upon Avon, Oxford og Bath, men nærmer deg dem fra fascinerende og ukjente vinkler.

Du kan rote omkring på vannet - med stil! Og det er båten som tar deg bak scenen. Det er som å se England inn-ut.

Mellom byene slynger kanalene seg ofte bort fra veier og opptråkkede stier. De går gjennom åpent jordbrukslandskap, kun med dytt-bort-broer som fysiske hindringer. Verden sildrer bokstavelig talt forbi.

Kaker og afternoon tea

Mange synes å frykte at kanalene er industrialiserte motorveier og en turistmaskin.

De har ingen idé om hvor vakker en ferie på det våte elementet kan være. Hva med en hvilepause ved en av de mange landsens pubene for kaker og afternoon tea? Hva med en solid lunsj og en skummende halvliter før ettermiddagshvilen i båten?

Eller hva med et kapittel i «Hunden fra Baskerville» for å sjekke om Sherlock Holmes oppklarer den blodige forbannelsen, når kvelden kaster mørke skygger og du har fortøyd for natten i en tåkete og trolsk skog?

Du har tid til å se på alle ting du passerer - i sterk kontrast til den hektiske pulsen ellers i samfunnet. I tre knop glir landskapet forbi.

Svanene svømmer fortere enn båten.

Du seiler på det som føles som et avsides interiør av et hemmelig landskap. Samfunnets stressete og bråkete tilværelse er lysår borte. Vannet vugger deg videre.

Vugget til hvilepuls

Storbritannia har flere tusen kilometer innenlandske vannveier. Da industrialismen vokste på 1700-tallet ble det viktig å finne en billig måte å transportere tung last på.

Et stort nett med kanaler ble bygget mellom de fleste industriområdene i nord og havnebyene. Men vannveiens betydning avtok, og på 1960-tallet forfalt mange av kanalene.

Vel 3200 kilometer er bevart, mest i Midlands. Og med de gammeldagse, langsomme kanalbåtene åpner de opp for en fantastisk feriereise i et unikt historisk landskap.

Ti millioner mennesker besøker årlig kanalene, men du får sjelden følelsen av å daffe i kø.

Kanalfolket har god tid, og ingen stresser en nybegynner med sure miner eller kjefting. Det er ingen bedre måte å se skjulte, idylliske steder på enn med kanalbåt. Etter noen dager lurer du på om resten av verden er blitt så søvnig og treg, for selv er du vugget ned til hvilepuls. Det er nærmest uvirkelig å forestille seg at noen meter borte suser bilistene forbi og aner ingenting om de idylliske kanalene. Pass deg derfor når du fortøyer i en idyllisk landsby og skal krysse veien for å handle melk. Etter noen dager i kanalbåten har du nemlig glemt hvor fort bilene kjører.

Akkurat som et nødrop

Det jeg liker best med kanalbåtferien er følelsen av å være ute i naturen, samtidig som dagene er bedagelig hektiske. Du kan ikke hvile på roret hele tiden; tunge svingbroer skal dyttes, båten skal ned sluser - og du skal avgjøre på hvilken pub middagen skal spises. Skal jeg stoppe i Stratford Upon Avon og se Shakespeares barndomshjem, eller orker jeg ikke hektisk byliv?

Slike vanskelige valg stilles jeg overfor, mens jeg studerer noen småfugler som sitter i et tre. Plutselig skjønner jeg at jeg er fri til å gjøre akkurat som jeg vil: Mitt hjem er min båt.

Kanalbåten er som et flytende hotellrom – bare mye bedre utstyrt. Her trenger man ikke være et gjennombarket folkeferd for å takle ferielivet, selv om det hele tiden er på gyngende grunn. Jeg hadde helt glemt hundene Rocky og Emmy, kanalbåten Clamo Jo, Maureen og Jeff Briggs. Jeg hadde lagt flere kilometer mellom oss. Jeg styrte båten gjennom frodig jordbruksland da jeg hørte et svakt rop bak meg. Det hørtes ut som om noen var i nød. Hadde en kanalseiler falt i vannet?

Møte med en morder

Langt bak meg, på stien som gikk langs kanalen, kom en mann løpende. Han fektet med armene og gaulte.

Først da han kom nærmere så jeg at det var Jeff Briggs, mannen som jeg hadde pratet med i ti minutter. Til tross for drøsen følte jeg likevel at han var en fremmed. Jeff var av en annen oppfatning:

— Fortalte jeg deg om drapet?

— Drapet?! Nei ...

— Fikk du heller ingen detaljer?

Jeff stirret oppgitt på meg, mens han peste som om han hadde løpt flere kilometer så fort han maktet. Han harket og spyttet i kanalen, før han trakk pusten dypt.

— Men du vet vel at jeg kjenner en mann som drepte en ung jente?

— Nei, det var nytt for meg.

— Mordet var omtalt i avisene også. Kanskje du har lyst til å skrive om drapsmannen i din norske avis? Han vil gjerne møte deg. Jeg snakket nettopp med ham.

— Jeg vet ikke helt ...

— Han vil gjerne stå frem med alle detaljer om ugjerningen. Hele sannheten. Nå, hvis du vil. Men dette får du bestemme selv. Ring meg om en ukes tid, da er vi hjemme igjen, og jeg kan ordne et møte med drapsmannen.

Sa Jeff. Han smilte, vinket og løp.

Slik er kanalbåtfolket. Høflige selv når de ber deg møte en morder.

Stavanger Aftenblad/Bergens Tidende

fakta/kanalferie

BÅTENE: Kanalbåtene er opp til 22 meter lange. De er snaut to meter brede, har rette sider og flat bunn. De største veier opp mot 18 tonn. Det mest eventyraktige er å leie en båt og gjøre alt selv. Den enkleste måten er å hoppe på et cruise med ett av Englands rundt 20 hotellbåtselskaper og bli skamløst bortskjemt.

KANALENE: De fleste kanalene, broene, varehusene og slusene ble bygget for over 200 år siden, under den industrielle revolusjonen da båt var det viktigste transportmiddelet. 3219 kilometer av kanalnettet er bevart. Det mest omfattende rutenettet finnes i Midt-England rundt Birmingham. Besøk kjente steder som Shakespeares fødeby Stratford Upon Avon, de romerske badene i Bath, fotballbyene Manchester, Leeds og Liverpool eller universitetsbyene Oxford og Cambridge.

FØRE BÅTEN: Mange lurer på om du må være garvet sjøulk for å kunne føre en kanalbåt. Svaret er definitivt nei. Du får en kjapp opplæring av utleiefirmaet før fortøyningene kastes. Selv om båten er lang og tung, lærer du fort å styre den. Fartsgrensen på kanalene er maks 4 engelske miles i timen (6,4 kilometer). I løpet av turen på gyngende grunn må du gjennom flere kanalsluser, som løfter båten opp eller ned til en annen vannstand. Du må også dytte mange av de utallige gamle svingbroene ut av veien. Dette kan virke litt skremmende, men det er bare å ta seg tid og spørre andre om hjelp.

AKTIVITETER: Langs kanalene går det en bred sti. Før i tiden trakk hester og esler de motorløse båtene langs kanalen. Nå brukes veiene til å gå tur, spise lunsj, jogge og sykle på eller fiske fra.

PRIS: Prisen på kanalbåtferie varierer med standard på båten og hvilken årstid du tar turen. Sesongen starter tidlig i mars og slutter tidlig i november. Regn med 13.000-15.000 kroner for en ukes båtleie i juni og juli. I tillegg kommer diesel og forsikring. Men da har du en stor båt, med senger, bad, kjøkken og stue, til hele familien. Kanalbåt kan også leies for dagstur eller en helg.

MER INFO: Informasjon om de britiske kanalene – og leie av båt – får du av British Waterways (tlf. 00 44 1442 235400) eller på www.british-waterways.org