Innbyggere i Harbin stormet onsdag flyplassen og jernbanestasjonene for å flykte fra giftfaren. Frykten for katastrofen spredte seg helt til Vladivostok på Russlands Stillehavskyst.

Myndighetene bekreftet onsdag at det er skjedd en stor eksplosjon på et petrokjemisk anlegg nær elva Songhua, og at dette har skapt det som betegnes som «alvorlig forurensing» av elva.

Harbin og omliggende område, med rundt 9 millioner innbyggere, får viktige deler av sitt drikkevann fra elva og 3 millioner får alt sitt vann fra denne kilden. Vannet er forgiftet av store mengder benzen.

80 kilometer

Det sterkt forurensede vannet var ventet å nå Harbin-området ved 22-tiden onsdag kveld norsk tid, og vil ventelig har passert området i løpet av lørdag, ifølge det kinesiske nyhetsbyrået Xinhua. Ifølge myndighetene dreier deg seg om et 80 kilometer langt belte av vannet i elva som er forurenset.

Drikkevannsforsyningen til Harbin i den nordøstlige Heilongjiang-provinsen ble stengt ved midnatt lokal tid, men ble åpnet igjen midlertidig, samtidig som folk ble oppfordret til å lagre vann før det igjen ville bli stengt natt til torsdag norsk tid..

– Her i byen hamstrer folk nå vann, enten det er på flaske, i bøtter eller i badekaret, sa en fabrikksjef i Harbin onsdag.

Prisene på flaskevann steg til himmels, og myndighetene grep inn og ga beskjed om at vannet skulle selges til vanlige priser.

I Vladivostok-regionen i Russland begynte miljøvernmyndighetene onsdag å kontrollere det lokale vannet, etter at det ble oppdaget gift i en kinesisk bielv til den russiske elva Amur.

Benektet først

Store mengder av det giftige stoffet benzen rant ut i Songhua-elva etter en eksplosjon i Jilin-provinsen for 10 dager siden. Innrømmelsen av katastrofen kom etter gjentatte dementier av at noe slikt hadde skjedd.

– Vi har funnet ganske store mengder benzen, som kan være kreftfremkallende, sa en lokal talsmann.

Meldingene om hvor sterk forurensingen er, varierer. Ifølge nyhetsbyrået AFP har det kinesiske miljøverndirektoratet målt en benzenkonsentrasjon som er 108 ganger høyere enn det som betraktes som trygt, mens nyhetsbyrået Reuters rapporterer om forurensning som er 30 ganger høyere «enn normalt».

Benzen er et sterkt løsemiddel, og lederen for Verdens Naturfond WWF i Vladivostok tror stoffet bevisst er sluppet ut i den kinesiske elva. WWF-leder Juri Darman spår at det forurensende vannet om få dager vil nå byen Khabarovsk, 600 kilometer nordøst for Harbin og hjemby for 600.000 innbyggere.