— Todos somos americanos - vi er alle amerikanere, sa Obama i en historisk TV-tale onsdag kveld norsk tid.

Samtidig talte Raul Castro til det cubanske folk, og budskapet fra de to presidentene var at forholdet landene imellom skal normaliseres etter 53 år uten diplomatiske forbindelser. Ambassader skal opprettes og det skal bli lettere å handle, reise og overføre penger.

Men de utskjelte økonomiske sanksjonene som USA er alene om å påføre Cuba, er det vanskeligere for Obama å få gjort noe med.

Lovfestet

Årsaken er at blokaden er nedfelt i den såkalte Helms-Burton-loven fra 1996. Bare Kongressen kan endre loven, noe som de færreste regner med at snarlig vil skje med republikanerne i flertall.

— Presidentens avgjørelse om å belønne Castro-regimet og innlede en normalisering av forholdet til Cuba er ufattelig, sier den cubansk-amerikanske republikanske senatoren Marco Rubio fra Florida.

Tidligere Florida-guvernør og presidentkandidat for republikanerne i 2016 Jeb Bush sier han motsetter seg Obamas nye linje overfor Cuba. Det samme gjør republikanernes leder i Representantenes hus, John Boehner.

— Dette føyer seg inn i en lang rekke av tankeløse innrømmelser fra Obamas side overfor brutale diktatorer, sier han.

I TV-talen onsdag erkjente Obama at han var nødt til å jobbe sammen med Kongressen for å komme helt i mål, samtidig som han understreket at mye kan gjøres på egen hånd.

Uvisst når

Obama varslet at USA og Cuba vil jobbe for å opprette normale diplomatiske forbindelser og åpne ambassader i hverandres land. Restriksjoner på reiser til øystaten skal mykes opp, bankforbindelsene normaliseres og handelen økes. USA vil også vurdere å fjerne Cuba fra listen over stater som finansierer terrorisme.

Hvor raskt de kunngjorte endringene vil finne sted, er fortsatt ikke klart.

— Etter mer enn et halvt århundre har vi blitt enige om å gjenoppta diplomatiske forbindelser, sa Cubas president Raul Castro i sin TV-tale. Men han bemerket også at den amerikanske handelsembargoen, som han omtalte som en «blokade», fortsatt står ved lag.

Fangeutveksling

Obama innledet sin tale med å si at USAs rigide politikk overfor Cuba de siste tiårene har hatt liten effekt.

— Nå vil vi normalisere forholdet og starte et nytt kapittel, fortsatte han.

Obama framholdt at han lenge har hatt et ønske om å ta nye skritt overfor regimet i Havana, men påpekte at et klart hinder var i veien, nemlig skjebnen til amerikaneren Alan Gross som satt fengslet på Cuba for å ha importert forbudt teknologi.

— I dag kom Alan hjem til sin familie, sa Obama.

Tre amerikanske senatorer fløy onsdag til Cuba for å hente Gross, som landet på den amerikanske flybasen Andrews i delstaten Maryland ved 12-tiden lokal tid.

Løslatelsen av Gross er del av en større fangutveksling mellom Cuba og USA. Vatikanet har vært involvert i forhandlingene, og Obama takket i sin tale pave Frans.

Etterretningskilde

Den 65 år gamle mannen som ble arrestert i 2009, ble frigitt sammen med en framstående amerikansk etterretningskilde som ifølge Obama har sittet fengslet i to tiår. CNN melder at det er snakk om en cubansk statsborger som spionerte for amerikanske etterretningsmyndigheter. Han skal ha bidratt til å identifisere cubanske spioner i USA.

Det er også bekreftet at Cuba løslater 53 personer som USA anser som politiske fanger.

Til gjengjeld ble tre cubanske agenter som har vært fengslet i USA, returnert til Havanna. De tre som er løslatt, er tre av fem cubanere som ble pågrepet i 1998 og dømt for spionasje i 2001.

Forholdet mellom USA og Cuba har vært på frysepunktet siden nåværende president Raul Castros bror, Fidel Castro, kom til makten på Cuba i 1959. Handelsembargoen ble opprettet i 1962.