Haugland var svært aktiv i det illegale arbeidet under 2. verdenskrig. Han var med i Kompani Linge, og var radiotelegrafist under tungtvannsaksjonen på Vemork. Haugland var fra Rjukan, og var derfor lokalkjent i området.

Etter krigen deltok han som telegrafist i Thor Heyerdahls Kon-tiki-ekspedisjon i 1947.

Knut M. Haugland fortsatte som offiser etter krigen, men var også med å bygge opp Kon-Tiki-museet, der han ble bestyrer. Deretter var han med å bygge opp Norsk Hjemmefrontmuseum, som han også ble bestyrer for.

Haugland ble tildelt en rekke ordner og utmerkelser både her hjemme og i utlandet for sin innsats under krigen. Han ble utnevnt til ridder av St. Olavs Orden i 1988 og til æresborger av Tinn kommune i 1990.

I fjor kom boka «Operatøren» av Svein Sæter, der Knut M. Haugland forteller om sitt liv.