Kinesiske myndigheter har åpent omtalt at ulykken faktisk har skjedd, men kineserne har ennå ikke sagt noe om hva som kan ha forårsaket den.

Kinesiske aviser mener ulykken kan skyldes en mekanisk svikt under en øvelse, mens eksperter tror en gasslekkasje kan ha forårsaket tragedien. Ubåten skal ha blitt tauet inn til en ikke kjent havn, ifølge nyhetsbyrået Xinhua, men den korte meldingen fra byrået sa ingenting om årsaken til ulykken.

Ubåtkatastrofen, som fant sted i kinesisk farvann utenfor den nordøstlige kysten av landet, er en av de mest alvorlige siden kommunistene tok makten i landet i 1949. Regjeringen har lenge arbeidet med å oppgradere ubåtflåten.

Ubåter av denne typen har normalt åtte offiserer og 46 soldater om bord, og det er derfor også en gåte hvorfor så mange som 70 personer omkom.

— Det er veldig mange omkomne for en ubåt, sier Wendell Minnick, en militærekspert med tilhold i Taiwans hovedstad Taipei.

— Det hele er veldig merkelig, særlig at 70 omkom. Hvor kom de ekstra 15 fra? undrer han. Meldingen fra Xinhua fortalte heller ikke om noen bergingsaksjon, noe som kan tyde på at ubåten ikke sank, og at de 70 om bord derfor ikke døde av drukning.

— Jeg tror ikke den ble stående under vann. En brann eller en kollisjon er en mulighet, sier Minnick.

Det kan også være en gasslekkasje, for eksempel karbonmonoksid fra båtens dieselmotorer, som forårsaket ulykken, mener en vestlig diplomat i Beijing.

Den tyske statsministeren Gerhard Schröder har sendt et kondolansetelegram til Kinas president Hu Jintao.

— Jeg vil med dette overbringe mine mest inderlige kondolanser til deg og til ofrenes familier, skriver Schröder i telegrammet.

(NTB)