Forsvaret har satt ned en undersøkelseskommisjon, ledet av oberstløytnant Svein Harald Halvorsen ved Forsvarets stabsskole, for å finne svar på hvorfor øvelsesledelsen til Cold Response trolig ikke visste om det lille tjernet på Veggfjell der stridsvognen gikk gjennom isen. Halvorsen ønsket ikke å uttale seg til mediene fredag kveld.

Øvingsledelsen mener at sikkerheten var ivaretatt, og at kartene som ble brukt var gode nok.

– I terrenget der ulykken skjedde er det myr og små tjern, nærmest pytter. Det var mørkt og alt var snødekt. Forsvaret har ikke dårlige kart. Det er håpløst å forholde seg til f.eks. orienteringskart når øvelsen foregår over et område på titall-kilometer, sier presseansvarlig for øvelsen, kommandørkaptein Thor Knustad, til NTB.

Lederen av orienteringsgruppa i Bjerkvik IL, Bjørn Hugo Myrvang, sier til NTB at kartet ikke er avmerket på vanlige turkart, men at det er merket av på mer detaljerte orienteringskart. Han anslår størrelsen på tjernet til 50-60 meter i diameter.

Knustad sier at øvelsen vil gå videre, men med lavere intensitet enn det som opprinnelig var meningen. De 200 stridsvognmannskapene avgjør selv om de vil delta videre i øvelsen.

Fire om bord

De som omkom var de to 21-årringene Kenneth Møller Nyen fra Våler i Solør og Knut Christian Syse fra Tønsberg.

Det var en stridsvogn av typen Leopard 2 bemannet av en offiser (vognkommandør) og tre vervede soldater (grenaderer) som torsdag kveld gikk gjennom isen på det snødekte myrtjernet like ved Trollhøgda turiststasjon ved E 10 mellom Bjerkvik og Bogen i Ofoten.

De var to grenaderer som omkom, mens vognkommandøren og den tredje grenaderen kom uskadd fra ulykken.

Ulykken skjedde da en styrke på flere stridsvogner ved 23-tiden torsdag kveld skulle gjøre en framrykning langs E 10 på Veggfjell.

Kommandørkaptein Knustad opplyser til NTB at ulykken ble oppdaget umiddelbart, og at en redningsaksjon ble satt i gang straks.

To av soldatene var bevisstløse da de ble tatt opp av vannet. Den ene døde etter kort tid. En annen ble brakt til Universitetssykehuset i Nord-Norge i Tromsø med kritiske skader, og døde fredag morgen.

Kongen kondolerer

Kong Harald har i forbindelse med ulykken sendt kondolansetelegram til generalinspektøren for Hæren, der han uttrykker sin dypeste medfølelse med de pårørende. Det opplyser informasjonsrådgiver Sven Gj. Gjeruldsen til NTB.

Forsvarsminister Anne-Grete Strøm-Erichsen (Ap) reagerer med sorg på ulykken under Cold Response. Hun var til stede da Forsvaret på en pressekonferanse på Evenes militære flystasjon fredag formiddag informerte om ulykken.

– Det er ufattelig trist at to soldater har mistet livet under øvelsen. Mest trist er det for deres pårørende og medsoldater, sier Strøm-Erichsen til NTB.

Hun mener det er for tidlig å kommentere den generelle sikkerheten for de norske vernepliktige på øvelser av denne størrelsen.

– Vi mener jo at vi generelt fokuserer sterkt på sikkerhet og opptrening av våre soldater. Det nedsettes nå en undersøkelseskommisjon, og vi venter med å konkludere inntil resultatene av disse undersøkelsene er klare, sier forsvarsministeren.

Militærøvelsen Cold Response – med over 10.000 soldater fra elleve land – ble avbrutt fredag på grunn av ulykken. Lørdag fortsetter øvelsen med noe redusert aktivitet, og den avsluttes som planlagt onsdag 22. mars.

OMKOM: To norske soldater mistet livet da en Leopard-stridsvogn gikk gjennom isen i et tjern ved Herjangsfjellet, vest av Bjerkvik i Nordland torsdag kveld. FOTO: SCANPIX