Rundt en firedel av jordens overflate er dekket av ørkener, hvor en lang rekke sjeldne og nyttige planter og dyr holder til. Men områdene trues av klimaendringer og menneskelig utnyttelse, skriver FNs miljøprogram i en rapport som ble publisert på verdens miljødag i helgen.

Ørkenområder er godt egnede og aktuelle steder for utplassering av solenergigeneratorer, som lager strøm uten å forurense atmosfæren med utslipp av drivhusgasser.

Planter som trives i ørkenområder, kan dessuten gi mat dersom mangel på vann blir et problem. En slik plante dyrkes i Sonora-ørkenen i Mexico. Den produserer en korntype på størrelse med hvete, tåler tørke godt og vokser til og med godt ved tilførsel av vann fra sjøen.

— Ørkenplanter er en sterk kandidat til å bli en sentral matavling på verdensbasis, og den kan bli denne ørkenens viktigste gave til verden, heter det i FN-rapporten.

Nedbørsmengden i ørkenområder blant annet i Iran, Sør-Afrika og Chile ble sterkt redusert i perioden mellom 1976 og 2000, ifølge rapporten. Samtidig som jordens nedbørsmønstre endrer seg og isbreene smelter, blir det stadig varmere på planeten, og uerstattelige vannførende lag dypt nede i bakken i ørkenområder dunster bort.

— Svaret på spørsmålet om ørkenvann er å slutte å bruke det på en dum måte, sier eksperten Andrew Warren fra University College London.