• Jeg har aldri vært en bedre politiker enn nå. Lars Sponheim har løftet hansken og vil kjempe for sin fremtid som Venstre-leder.

Han er klar for kampvotering på landsmøtet, og tviler ikke et sekund på at han er rett mann til å lede partiet.

— Det finnes vel ingen som tviler på at jeg tør ta en duell mann-mot-mann. Sånn som denne prosessen har utviklet seg, kan det like godt skje i åpent lende som i dølgsmål, sier Sponheim i et intervju med BT under hjemreisen til Ulvik.

Et par timer tidligere hadde han gitt valgkomiteen beskjed om at han akter å fortsette på Venstre-toppen. Dermed må valgkomiteen gå nye runder. For utfordreren, Olaf Thommessen, kom heller ikke i går med noen avklaring om han akter å gå i åpen klinsj med sin partileder.

Bestemte seg i julen

Men Sponheim hevder overfor BT at Thommessen ikke ønsker strid for åpen landsmøtescene.

— Da jeg fortalte Thommessen om min beslutning i forrige uke, gjorde han det tydelig for meg at han ikke ville ta kampvotering på landsmøtet, sier Sponheim til Bergens Tidende.

— Når tok du avgjørelsen om å si ja til å fortsette?

— I slutten av juleferien. Jeg meddelte det til Thommessen og parlamentarisk leder Trine Skei Grande før jeg reiste til utlandet i forrige uke.

— Du hevder du aldri har vært en bedre politiker enn akkurat nå. Hva legger du i det?

— Da jeg kom inn på Stortinget første gang, var jeg helt alene. Jeg ble kastet inn i mange situasjoner og har måttet bære veldig mye på mine skuldrer. Det har tvunget meg til å bli en tøffing. All eksponeringen som følger av å være både partileder og statsråd, krever at man må ha ballast for å være trygg i situasjonen og gjøre en god jobb. Jeg føler at jeg har fått anledning til å vise frem andre sider av meg som politiker de to siste årene, sier han.

«Sterk politiker»

— Men kritikere kaller deg arrogant og at du kaster for mye skygge rundt deg, at du ikke slipper andre lederemner til?

— Jeg er en sterk politiker som har sterke meninger. Dessuten er jeg veldig kravstor mot dem som jobber rundt meg. De må ha noe å legge på bordet. Jeg er sikker på at Venstre ikke hadde vært der vi er i dag, hvis ikke jeg hadde hatt rom rundt meg til å være sterk på politikk. Dessverre har jeg ikke hatt mulighet til å prioritere partiorganisasjonen godt nok. Jeg har gitt valgkomiteen beskjed om at jeg vil bruke mer tid på dette. Og så vil jeg ha en mer inkluderende lederstil, sier Sponheim.

Sponheim opplever ikke at motstanden mot ham er større i partiet nå enn før landsmøtet for to år.

— Det var i grunnen en hardere strid da. Jeg synes det er hyggelig å registrere at mange av dem som var mine motstandere den gang, er veldig fornøyd med at jeg har klart å lene meg mer tilbake og være noe mer inkluderende.

Urolig for EU-striden

Han avviser at det ligger personlig prestisje og fightermotiver bak avgjørelsen om å trosse stemningen i valgkomiteen.

— Jeg har lagt vekt på råd fra personer jeg har tillit til. Jeg har tvilt meg frem, men har fattet den beslutningen jeg mener partiet er best tjent med. Vi står foran et stortingsvalg som blir et rotterace vi aldri har sett maken til. Venstre skal komme gjennom EU-debatt frem mot landsmøtet i 2005. Jeg har mye uro i meg for hva EU-saken kan gjøre med Venstre, smiler Sponheim.

— Og her står du og Thommessen på hver sin side?

— Ja, vi har åpenbart ulikt EU-standpunkt, men det må vi leve med. Jeg er mest opptatt av å få Venstre helskinnet gjennom behandlingen av medlemskapsspørsmålet.

Sponheim beskriver Olaf Thommessen som et av de største talentene Venstre har fostret de siste årene. Venstre-lederen mener utfordreren er av «hel ved».

— Han har kjempepotensial. Det avgjørende er om han har stayerevne til å tåle gode og onde dager. Det er mye motbakke å jobbe sentralt i Venstre, og det er et vanskelig parti å lede. Jeg har brukt veldig mye tid på å bygge opp folk og la dem få en mulighet til å vise hva som bor i dem, sier Sponheim.

— Mange hevder at Venstre har beveget seg i retning høyre i din ledertid?

— Hvis det er den bærende argumentasjonen for et lederskifte, burde kritikerne satt andre kandidater opp mot meg, sier Sponheim, med henvisning til at Thommessen selv tilhører høyrefløyen i partiet.

SELVSIKKER: Lars Sponheim er full av selvtillit og satser på å lede Venstre videre. Olaf Thommessen kom heller ikke i går med noen avklaring om han akter å gå i åpen klinsj med sin partileder.<br/>Foto: HÅVARD BJELLAND