I menneskehjernen har vi innebygde mekanismer som skal hjelpe oss til å kjenne igjen «belønning» — ting som er viktig for vår overlevelsesevne, som for eksempel mat eller sex.

Forskere mener nå at disse mekanismene jobber i det ubevisste, og styrer svært mye av det vi foretar oss. De kan også motivere ulike former for avhengighet, fra gambling til narkotikaproblemer.

Automatpilot

Nevrologer i USA mener at hjernen har utviklet seg til å bli en automatpilot som styrer oss gjennom livet.

Ettersom vi vokser opp, bygger hjernen opp et lager av informasjon om hvordan verden oppfører seg; vi lærer for eksempel at ting faller ned på grunn av tyngdekraften etc.

Det meste av det vi opplever i løpet av en dag er ting som hjernen allerede «vet», og derfor kan vi navigere oss gjennom hverdagen på automatpilot - ved hjelp av underbevissheten.

— Nitti prosent av det vi foretar oss er ikke et resultat av bevisste valg, sier P. Read Montague, professor ved Baylor College of Medicine i Houston, til The New York Times.

Han mener at bevisstheten bare trer inn når noe uventet skjer som ikke passer inn i hjernens ubevisste modell av hvordan verden skal oppføre seg (for eksempel hvis en bil bråbremser).

Dopamin

Et aspekt ved denne automatpiloten er at den kan kjenne igjen og vurdere belønning. Det involverer et stoff kalt dopamin.

Den engelske nevrologen Wolfram Schultz oppdaget at et område i hjernen produserer dopamin når et dyr eller menneske får mer enn det man hadde forventet seg å få, for eksempel en større porsjon mat enn vanlig.

Forskerne tror at denne delen av hjernen hele tiden vurderer muligheten for belønning, og reagerer når muligheten øker.

I det moderne mennesket er ikke lenger belønningen begrenset til mat og sex. Mekanismen slår også inn i andre situasjoner, der man får uventede følelser av glede, som for eksempel på sportsarrangementer eller ved gambling.

Hos noen mennesker blir belønningsimpulsen, altså dopaminproduksjonen, «kapret» av aktiviteter som gambling og narkotikabruk.

Første gangen spilleavhengige vinner, får de et voldsomt rush av dopamin som hjernen husker. Dopaminproduksjonen overskygger etter hvert disse menneskenes evne til å huske at de vil tape i det lange løp, skriver The New York Times.

INSTINKT FOR GAMBLING: Forskere mener at ubevisste mekanismer styrer mye av det vi foretar oss. Mekanismene kan også motivere ulike former for avhengighet - fra gambling til narkotikaproblemer.
ARKIVFOTO: RUNE NIELSEN