Knut Steen ble født i Oslo 19. november 1924. Hans ofte monumentale skulpturer er satt opp i mange norske byer og har ikke sjelden vakt forargelse og debatt.

I alt har han mer enn 30 utsmykninger i Norge, blant annet minnesmerket over Rudolf Nilsen i Oslo fra 1953, rytterstatuen av Olav Kyrre i Bergen (1998) og Hvalfangstmonumentet i Sandefjord.

I 1973 bosatte Knut Steen seg i byen Carrara i Italia, der han opparbeidet seg internasjonalt ry som billedhogger.

Men det var først i 2006 at Knut Steen ble landskjent i Norge. Det skjedde etter at han fikk underkjent sin Kong Olav V-statue, laget på spesialoppdrag for Oslo kommune. Kritikerne mente at den sju meter høye statuen fremstilte Olav, med hevet høyrearm, som en diktator og ikke som en demokratisk, folkekjær konge.

Resultatet var ny konkurranse, der Oslo-kunstneren Olav Orud og hans bidrag «Mann og bauta» seks år etter vant retten til å utforme minnesmerket over kong Olav V ved Oslo rådhus, 15 år etter at Olav-striden begynte.

Allsidig

Knut Steen vokste opp på Kampen som eldst av fire søsken. Faren var vognmann og satte gutten tidlig i arbeid, blant annet med å kjøre søppel.

Men det var kunstner han ville bli. Han spilte trompet i et jazzorkester, fikk jobb i et reklamebyrå og kom inn på Statens Håndverks— og Kunstindustriskole i 1944, deretter på Statens Kunstakademi under Per Palle Storm.

Steen har utført arbeider i granitt, betong, bronse, stål og marmor, i 1970-årene også grafikk.

Knut Steen etterstrebet skjønnheten og uttrykte selv en trang til å «få bronsen til å synge, marmoren til å sveve». Mange mente han lyktes.

I januar 2008 ble Steen utnevnt til Ridder 1. klasse av St. Olavs Orden for sin innsats som billedhogger.

- Møkklei

Selv sa Knut Steen dette til NTB etter den bitre statuekontroversen i 2006:

— Dette er et skikkelig sirkus. Jeg er møkklei av det. Vil de ikke ha den, så skal den ikke dit, selvfølgelig. Men det blir ikke snakk om noen annen plass.

Kunstneren var innstilt på å gravlegge statuen i Italia i protest mot det han mente var en respektløs behandling.

Men han ombestemte seg. 4. august året etter var Knut Steen til stede under avdukingen av Kongestatuen ved innseilingen til Skjerjehamn i Gulen i Sogn og Fjordane.

Senere ga han uttrykk for at han syns alt bråket hadde vært morsomt, tross alt. Av personlige grunner:

— Hele saken ble en seier for meg. Jeg er blitt verdensberømt.

Men om han ikke fikk oppført sin Olav-statue, har han selv fått plass foran Oslo rådhus. Han sto modell for en av Per Palle Storms arbeiderfigurer på rådhusets sjøside: Den høye, ulenkelige mureren i bronse er et ungdomsportrett av Knut Steen.

DØD: «Han gjør marmor til fløyelø, skrev en gang en anmelder i Bergens Tidende. - Det var godt sagt, jeg skulle ønske jeg hadde sagt det selv, sa Knut Steen.
HELGE SKODVIN