Meldingene om at toppsjefen i Odfjell, Bjørn Sjaastad (46), må sone i amerikansk fengsel, rystet norske næringslivsledere i går. Å bli buret inne i fire måneder for å ha samarbeidet om priser er ikke hverdagskost. Verken i Norge eller Europa.

Det er heller ikke hver dag at jobben som administrerende direktør står og venter på deg når du kommer ut igjen. Eller at du får permisjon med full lønn mens du sitter inne.

— Ufattelig situasjon

— Hvilke personlige belastninger dette kunne bety, har ikke gått opp for meg før nå mot slutten av denne prosessen. Og da ble det et voldsomt sjokk for meg, sa Bjørn Sjaastad under pressekonferansen på Minde i går.

— For meg personlig er det helt ufattelig å være i en slik situasjon, og jeg vet ikke hva det innebærer, sa Sjaastad.

I praksis betyr det at han må sone i amerikanske fengsel fra januar neste år og i fire måneder fremover.

Selskapets advokat, Øystein Meland, mener at Sjaastad får sone i noe man kaller «security camp». Etter det Bergens Tidende får opplyst er det fengselsforhold som gir fangene større grad av personlig sikkerhet, i forhold til blant annet medfanger.

— Jeg har selv gjort konkrete feil. Det er jeg lei meg for og beklager, sier Sjaastad.

- Visste ikke

Tidligere i år har han avvist alle beskyldninger om ulovlig pris- og markedssamarbeid. I går innrømmet Sjaastad at han selv har vært med på ett møte med amerikanskbaserte Stolt-Nielsen Transportation Group, hvor han ga uttrykk for at det ikke var noen vits å løpe etter hverandres kunder.

— Da dette skjedde, visste jeg ikke at det ikke var i henhold til lover og regler, sier Sjaastad.

Advokat Øystein Meland understreker at dette har sammenheng med den ekstremt strenge konkurranselovgivningen i USA. Her er det nok at konkurrenter har møter hvor man konkluderer med felles holdninger til ting, uten at noe er spesifisert og utvekslet skriftlig.

— I henhold til amerikansk lov kan man altså ha inngått en avtale om prissamarbeid, uten at man kjenner til det, hevdet Meland.

Utvekslet kundelister

I forliket med amerikanske justismyndigheter, står det at Odfjell har hatt en rekke møter med konkurrenter. Her ble det utvekslet kundelister med priser for å unngå at man underbød hverandre.

På pressekonferansen ble det i går vist til at dette var et prissamarbeid mellom bergenske Odfjell og Stolt-Nielsen, som samlet kontrollerer 44 prosent av kjemikalietank-markedet.

I forliket med Odfjell står ingen andre selskaper nevnt med navn. Men i USA har kjemiselskapet JLM Industries gått til søksmål mot disse to selskapene samt bergenske Jo Tankers og Tokyo Marine. JLM Industries hevder det er disse fire selskapene som har delt markedet seg imellom siden 1998. Disse fire står for en markedsandel på mellom 60 og 70 prosent.

Odfjell: -Ukjent for meg

Bjørn Sjaastad var sjokkert over reaksjonene dette har fått for han personlig, men var meget godt fornøyd med den behandling han hadde fått av egen arbeidsgiver.

Styreformann i rederiet på Minde, Bernt Daniel Odfjell, gjorde det klart at han fortsatt har tillit til Bjørn Sjaastad som administrerende direktør og at rederiet vil prøve å støtte han og hans familie etter beste evne i tiden som kommer.

— Bjørn Sjaastad har gjort en feil og innrømmer det. Men han har stått på broen og jobbet for å få frem alle fakta. sa Odfjell.

Han bedyrer at han selv overhodet ikke kjente til noe prissamarbeid før saken eksploderte i mediene 19. februar i år.

Svært ubeleilig soning

Bjørn Sjaastad har vært regnet som en av de aller største stjernene i det bergenske næringsliv siden 1980-tallet. På den tiden jobbet han med shipping som assisterende banksjef i Bergen Bank. I 1989 kom han til Odfjell der han allerede året etter startet som administrerende direktør i en alder av 33 år.

Forliket han nå har inngått gjelder et prissamarbeid som startet i 1998. Da var han president i Norges Rederiforbund. Et verv han hadde frem til år 2000.

For Sjaastad kommer et fengselsopphold nå så ubeleilig man bare kan tenke seg, ettersom hans kone er alvorlig syk.

-VOLDSOMT SJOKK: - Hvilke personlige belastninger dette kunne bety, har ikke gått opp for meg før nå. Og da ble det et voldsomt sjokk for meg, sa Bjørn Sjaastad (til v.) under pressekonferansen på Minde i går. Styreformann i rederiet på Minde, Bernt Daniel Odfjell (midten) sier han fortsatt har full tillit til Sjaastad. Rederiets advokat Øystein Meland til h.<p/>FOTO: ODD MELAND