Elstad ble født i 1938 i Valsøyfjord på Nordmøre. Forlagsdirektør Mads Nygaard i Aschehoug forlag opplyser at hun døde onsdag 4. april.

— Med Anne Karin Elstad har vi mistet en av de virkelig store forfatterne, sier Nygaard til NTB.

Hun debuterte i 1976 med «Folket på Innhaug», den første i en syklus på fire bøker.

Totalt har hun utgitt 13 romaner, en reiseskildring og en erindringsroman.